Febbre Q: contagio, sintomi, terapia

Febbre Q: descrizione

La febbre Q appartiene alle cosiddette zoonosi. Si tratta di malattie che possono essere trasmesse dagli animali all’uomo. L'agente eziologico della febbre Q è un batterio a cui piace risiedere nella polvere o nel fieno.

Poiché la febbre Q fu diagnosticata per la prima volta nel 1937 nello stato australiano del Queensland tra i lavoratori dei macelli, inizialmente la malattia fu chiamata febbre del Queensland. Tuttavia, la febbre Q si è diffusa in tutto il mondo. Le epidemie con diverse centinaia di casi si verificano soprattutto nelle zone rurali o nelle periferie delle città, perché qui gli animali e gli esseri umani vivono più vicini.

Febbre Q: sintomi

Circa la metà di tutte le persone infette non mostra sintomi (infezione asintomatica). Negli altri casi si sviluppano lievi sintomi simil-influenzali, di solito da una a tre settimane dopo l'infezione (periodo di incubazione).

L'infezione acuta

La malattia dura circa due settimane e guarisce da sola. Le donne incinte corrono il rischio di aborto spontaneo, soprattutto se contraggono la malattia nel primo trimestre di gravidanza. Inoltre, l'agente patogeno può essere trasmesso al bambino.

L'infezione cronica

Molto raramente la febbre Q non guarisce da sola, ma diventa cronica: le cellule spazzini del sistema immunitario assorbono l'agente patogeno, ma non riescono a ucciderlo. Spesso rimane inattivo per lungo tempo nelle cellule spazzino, in attesa di un'occasione favorevole per riattivarsi. Questa opportunità gli si presenta quando il sistema immunitario è indebolito dalla gravidanza o per altri motivi. Quindi l'agente patogeno della febbre Q può diffondersi nuovamente nel corpo.

In particolare, l’infezione da febbre Q durante la gravidanza è spesso cronica.

Febbre Q: cause e fattori di rischio

La febbre Q è causata dal patogeno Coxiella burnetii. Il batterio colpisce soprattutto gli animali ungulati (bovini, ovini, caprini). Tuttavia, anche altri animali come gatti, cani, conigli, cervi e uccelli possono fungere da ospite. Anche in diversi artropodi, acari, pidocchi, mosche e zecche è stato riscontrato l'agente patogeno della febbre Q.

I batteri sono altamente resistenti agli influssi chimici e fisici. Possono quindi sopravvivere nella polvere, nel fieno e in altri materiali secchi fino a due anni.

Come si infettano gli esseri umani?

Anche i prodotti del parto e i neonati contaminati sono altamente infettivi. Inoltre, le persone possono contrarre la febbre Q attraverso la lavorazione della carne e di altri prodotti animali. La trasmissione indiretta è possibile attraverso gli indumenti contaminati. La via di contagio attraverso gli alimenti provenienti da animali infetti (latte crudo, formaggio crudo) svolge solo un ruolo minore.

È anche possibile che l'agente patogeno della febbre Q venga trasmesso direttamente da persona a persona (ad esempio attraverso il contatto con donne infette durante il parto o tramite trasfusioni di sangue). Tuttavia, ciò accade raramente. Le donne incinte infette possono tuttavia trasmettere l'agente patogeno al feto (il batterio può moltiplicarsi nella placenta).

Le zecche infette sono importanti vettori della febbre Q tra animali domestici e selvatici. Come fonte di infezione per l’uomo, invece, svolgono solo un ruolo minore.

Gruppi a rischio

Febbre Q: esami e diagnosi

Poiché i sintomi della febbre Q possono assomigliare a molte altre malattie, la diagnosi non è facile da fare. Informazioni importanti vengono fornite al medico dall'anamnesi, che ottiene durante una conversazione con il paziente. Le possibili domande che il medico può porre includono:

  • Hai la febbre? Se sì, da quanto tempo è presente? Qual è la temperatura?
  • Hai mal di testa o dolori muscolari?
  • Tieni animali domestici o svolgi un lavoro che coinvolge animali o prodotti di origine animale?

Gli esami del sangue possono confermare la sospetta febbre Q. A questo scopo nel campione di sangue del paziente vengono ricercati gli anticorpi contro l’agente patogeno della febbre Q, Coxiella burnetii. In base al tipo di anticorpi nel tempo si può anche trarre conclusioni sul decorso della malattia (acuto o cronico).

Febbre Q: trattamento

La febbre Q acuta viene solitamente trattata con l’antibiotico doxiciclina. Di solito deve essere preso per due o tre settimane. Durante il trattamento vengono monitorati i valori del fegato nel sangue.

In alcuni casi, il medico curante prescrive altri antibiotici o altri farmaci in aggiunta o in alternativa, nonché una durata più lunga della terapia, ad esempio in caso di infezione cronica. Ci sono anche considerazioni speciali per le donne incinte: invece della doxiciclina, dovrebbero assumere quotidianamente l'antibiotico meglio tollerato trimetoprim fino alla fine della gravidanza. Dopo la nascita, le donne dovrebbero essere esaminate per l’infezione cronica da febbre Q.

Tuttavia, la terapia antibiotica spesso è efficace solo parzialmente e le valvole cardiache danneggiate dall'infiammazione devono essere sostituite con protesi durante un'operazione.

Febbre Q: decorso della malattia e prognosi

La maggior parte delle infezioni da febbre Q guariscono da sole dopo una o due settimane. A volte, tuttavia, le persone colpite continuano a soffrire di stanchezza generale per settimane (sindrome da stanchezza cronica). In casi molto rari, il sistema immunitario non è in grado di combattere completamente l’agente patogeno, per cui l’infezione diventa cronica.

Febbre Q: prevenzione

Il rischio di contrarre la febbre Q aumenta nelle persone che lavorano con pecore, bovini, capre o prodotti di origine animale come carne, latte o lana. È stato dimostrato che diverse misure riducono il rischio di infezione. Questi includono l’uso e la decontaminazione regolare di indumenti protettivi, ad esempio nelle attività di lavorazione dei latticini e della carne, di macellazione e veterinarie.

Anche la pastorizzazione di alimenti potenzialmente contaminati (come il latte) può prevenire l’infezione da febbre Q. Eventuali agenti patogeni presenti nella carne possono essere uccisi anche dal riscaldamento.

Quando una donna incinta partorisce con la febbre Q, il personale addetto all'assistenza deve seguire rigorose misure igieniche.