NSCLC: sviluppo, tipi, terapia

NSCLC: Descrizione

I medici conoscono diversi tipi di cancro ai polmoni (carcinoma bronchiale medio). Innanzitutto, si distinguono due gruppi principali: carcinoma bronchiale non a piccole cellule (NSCLC) e carcinoma bronchiale a piccole cellule (SCLC). Nel cancro del polmone a piccole cellule, al microscopio si trovano molte cellule piccole e densamente concentrate. Al contrario, le cellule del NSCLC sono più grandi.

Il cancro polmonare a piccole cellule e quello non a piccole cellule differiscono nella progressione e nel trattamento. La maggior parte dei pazienti con cancro ai polmoni ha un tumore non a piccole cellule. Può essere ulteriormente suddiviso.

Quali sono i diversi tipi di NSCLC?

Il cancro polmonare non a piccole cellule può derivare da diversi tipi di cellule. Di conseguenza, si distinguono i seguenti sottotipi:

  • Adenocarcinomi
  • carcinomi a cellule squamose
  • carcinomi a grandi cellule
  • altri carcinomi bronchiali non a piccole cellule

Gli adenocarcinomi e i carcinomi a cellule squamose sono le forme più comuni di NSCLC e di cancro del polmone in generale. I carcinomi a grandi cellule sono meno comuni. Ciò è ancora più vero per altri carcinomi bronchiali a piccole cellule, tra cui figurano varianti molto rare.

Come si sviluppano i diversi tipi di NSCLC?

I carcinomi a cellule squamose sono solitamente costituiti da ammassi solidi di cellule degenerate che non formano muco. Di solito crescono centralmente nel polmone, preferenzialmente alla diramazione delle vie aeree più piccole (bronchi). Il carcinoma a cellule squamose del polmone si sviluppa solitamente a causa di un'irritazione cronica della mucosa, come il fumo di tabacco.

I medici di solito parlano di carcinoma a grandi cellule quando non riescono a identificare al microscopio un carcinoma bronchiale non a piccole cellule come un adenocarcinoma o un carcinoma a cellule squamose. Si tratta quindi di una diagnosi di esclusione. Come suggerisce il nome, le cellule di questa variante del cancro sono sorprendentemente grandi.

Caso particolare del tumore di Pancoast

Un caso speciale di NSCLC è il tumore di Pancoast, dal nome del suo scopritore. Questo carcinoma bronchiale a crescita rapida origina nella parte superiore del polmone. Può diffondersi molto rapidamente alle strutture circostanti come le costole, i tessuti molli del collo o il plesso nervoso di un braccio. Nella maggior parte dei casi i tumori di Pancoast sono adenocarcinomi.

NSCLC: cause e fattori di rischio

Il fattore scatenante più importante per il cancro del polmone non a piccole cellule (e altre forme di cancro ai polmoni) è il fumo: più a lungo una persona fuma e più sigarette al giorno, maggiore è il rischio di un tumore maligno ai polmoni.

Altri fattori che promuovono lo sviluppo di un tumore polmonare maligno includono gli inquinanti atmosferici, l’amianto e l’arsenico.

Per saperne di più su come si sviluppa il cancro del polmone e importanti fattori di rischio, vedere Cancro al polmone: cause e fattori di rischio.

NSCLC: sintomi

Il cancro del polmone (come il cancro del polmone non a piccole cellule) solitamente provoca pochi sintomi nelle fasi iniziali. La maggior parte dei pazienti riferisce solo sintomi aspecifici come affaticamento, tosse e dolore toracico. Tuttavia, quanto più il tumore si diffonde, tanto più gravi diventano i sintomi. Questi possono includere sangue nell'espettorato, mancanza di respiro e febbre di basso grado.

Se un tumore polmonare non a piccole cellule ha metastatizzato in altre parti del corpo, il paziente potrebbe manifestare ulteriori sintomi. Ad esempio, le metastasi cerebrali possono causare mal di testa, disturbi della vista e dell’equilibrio, confusione e/o paralisi.

Maggiori informazioni sui sintomi generali del cancro del polmone e sui sintomi specifici del tumore di Pancoast nel testo Cancro al polmone: sintomi.

NSCLC: esami e diagnosi

Innanzitutto, il medico chiederà al paziente i sintomi esatti e le possibili malattie preesistenti o concomitanti. Chiederà anche se il paziente fuma o entra in contatto con sostanze pericolose come l'amianto sul lavoro.

Segue un attento esame fisico e vari esami strumentali. Questi includono, ad esempio, un esame radiografico del torace (radiografia del torace). Inoltre, il medico preleverà un campione di tessuto dalle aree sospette dei polmoni e lo farà analizzare in laboratorio.

Puoi leggere ulteriori informazioni sugli esami necessari per tutti i tipi di cancro ai polmoni nella sezione Cancro ai polmoni: esami e diagnosi.

NSCLC: trattamento

I diversi tipi di NSCLC vengono trattati in modo simile in ogni stadio del tumore. È quindi meno importante per il trattamento se il tumore sia un adenocarcinoma o un carcinoma a cellule squamose. È molto più importante quanto un carcinoma polmonare non a piccole cellule si sia già diffuso nel corpo.

I tre principali approcci terapeutici sono:

  • Intervento chirurgico, per rimuovere chirurgicamente il tumore
  • Radioterapia per uccidere le cellule tumorali
  • Chemioterapia con farmaci che inibiscono la divisione cellulare

Le esatte procedure terapeutiche per il NSCLC sono molto complicate. Pertanto in questa sede è possibile fornire solo una panoramica semplificata.

Trattamento nelle fasi iniziali e intermedie

Se un tumore polmonare non a piccole cellule è ancora relativamente piccolo, si cerca di eliminarlo il più completamente possibile. Per fare questo, il tumore non avrebbe dovuto interessare nessuno o solo pochi linfonodi e, soprattutto, non avrebbe dovuto metastatizzare.

Nelle fasi molto iniziali, la sola chirurgia è spesso sufficiente per rimuovere completamente il tessuto canceroso. A volte l'area polmonare interessata viene ulteriormente irradiata. Questo uccide tutte le cellule tumorali che potrebbero essere rimaste.

Se il cancro polmonare non a piccole cellule si è già diffuso e ha colpito diversi linfonodi, i pazienti ricevono anche la chemioterapia (chemioterapia adiuvante) dopo l’intervento chirurgico. Per i tumori più grandi, a volte la chemioterapia viene iniziata prima dell’intervento chirurgico (chemioterapia neoadiuvante): ha lo scopo di ridurre le dimensioni del tumore canceroso. Successivamente il chirurgo deve tagliare meno tessuto.

Trattamento in fasi avanzate

Terapie moderne per pazienti selezionati

In alcuni casi di carcinoma polmonare non a piccole cellule possono essere prese in considerazione altre opzioni terapeutiche. Queste includono terapie mirate (con anticorpi o inibitori della tirosina chinasi) e immunoterapie:

Le terapie mirate mirano specificamente a determinate caratteristiche o caratteristiche delle cellule tumorali. Nel carcinoma polmonare non a piccole cellule, tali terapie mirate possono includere anticorpi o inibitori della tirosina chinasi.

  • La terapia con anticorpi prevede la somministrazione di anticorpi artificiali che mirano a caratteristiche specifiche del cancro polmonare non a piccole cellule. Ad esempio, alcuni di questi anticorpi possono distruggere alcune caratteristiche della superficie di una cellula tumorale o dell’intera cellula tumorale.
  • Gli inibitori della tirosina chinasi (inibitori della tirosina chinasi), anch'essi prodotti artificialmente, vengono assorbiti nell'organismo dalle cellule tumorali o dalle cellule delle pareti dei vasi sanguigni: all'interno delle cellule tumorali bloccano le vie di segnalazione importanti per il tumore crescita. All’interno delle cellule vascolari bloccano anche alcune vie di segnalazione. Di conseguenza, i vasi non possono continuare a crescere o addirittura a morire. Ciò compromette l’afflusso di sangue al tumore e la sua crescita viene rallentata.

Tuttavia, alcuni tumori cancerosi fanno sì che questi punti di controllo inducano le cellule immunitarie a ignorare e non attaccare le cellule tumorali. I pazienti affetti possono trarre beneficio dagli inibitori del checkpoint. Questi farmaci immunoterapeutici assicurano che i punti di controllo immunitari continuino a funzionare correttamente e aumentino il loro attacco alle cellule tumorali.

Sia le terapie mirate che le immunoterapie possono essere prese in considerazione solo per i pazienti in cui il tumore soddisfa determinati requisiti (come avere una certa mutazione genetica o avere determinati siti di attracco sulla superficie). Sono quindi adatti solo a pazienti selezionati.

NSCLC: decorso e prognosi

Il cancro del polmone non a piccole cellule cresce più lentamente del cancro del polmone a piccole cellule. Pertanto, in linea di principio, ha una prognosi migliore. Tuttavia, le possibilità di guarigione e l'aspettativa di vita dipendono nei singoli casi dalla tempestività con cui il tumore viene individuato e trattato.

Altri fattori che influenzano l’efficacia del trattamento del cancro polmonare non a piccole cellule includono lo stato di salute generale del paziente e possibili malattie concomitanti come l’ipertensione o malattie cardiache.

Puoi leggere di più sulle possibilità di cura e sull'aspettativa di vita del carcinoma bronchiale nel testo Cancro al polmone: aspettativa di vita.