Cancro ai polmoni (carcinoma bronchiale)

Breve panoramica

  • Sintomi: Inizialmente spesso nessun sintomo o solo sintomi non specifici (come tosse persistente, dolore toracico, affaticamento). Successivamente, ad esempio, mancanza di respiro, febbre lieve, grave perdita di peso, espettorato con sangue.
  • Principali forme di cancro del polmone: il più comune è il cancro del polmone non a piccole cellule (con sottogruppi). Meno comune ma più aggressivo è il carcinoma bronchiale a piccole cellule.
  • Cause: principalmente il fumo. Altri fattori di rischio includono l’amianto, i composti dell’arsenico, il radon, alti livelli di inquinanti atmosferici e una dieta povera di vitamine.
  • Esami: raggi X, tomografia computerizzata (CT), risonanza magnetica (MRI), esame di campioni di tessuto (biopsie), tomografia ad emissione di positroni (di solito in combinazione con CT), esami del sangue, esame dell'espettorato, raccolta ed esame di “ acqua nei polmoni” (puntura pleurica).
  • Terapia: chirurgia, radioterapia, chemioterapia, eventualmente altri metodi.
  • Prognosi: il cancro ai polmoni viene solitamente rilevato tardi ed è quindi raramente curabile.

Cancro al polmone: segni (sintomi)

Segni più pronunciati di cancro ai polmoni si verificano nella fase avanzata. Quindi, ad esempio, possono verificarsi una rapida perdita di peso, espettorato sanguinante e mancanza di respiro.

Se il cancro ai polmoni ha già metastatizzato in altre parti del corpo, di solito si presentano ulteriori sintomi. Ad esempio, le metastasi nel cervello possono danneggiare i nervi. Le possibili conseguenze sono mal di testa, nausea, disturbi della vista e dell'equilibrio o addirittura paralisi. Se le cellule tumorali hanno colpito le ossa, può verificarsi un dolore simile all’osteoartrosi.

Maggiori informazioni sui diversi segni del cancro ai polmoni nell'articolo Cancro al polmone: sintomi.

Cancro al polmone: fasi

Il cancro al polmone, come ogni cancro, si sviluppa quando le cellule degenerano. In questo caso si tratta di cellule del tessuto polmonare. Le cellule degenerate si moltiplicano in modo incontrollabile e spostano i tessuti sani attorno a loro. Successivamente, le singole cellule tumorali possono diffondersi in tutto il corpo attraverso i vasi sanguigni e linfatici. Quindi spesso formano un tumore figlio (metastasi) altrove.

Cancro al polmone: classificazione TNM

Lo schema TNM è un sistema internazionale per descrivere la diffusione di un tumore. Sta per:

  • “T” sta per la dimensione del tumore
  • “N” per il coinvolgimento dei linfonodi (Nodi linfatici)
  • “M” per la presenza di metastasi

Ad ognuna di queste tre categorie viene assegnato un valore numerico. Indica quanto è avanzato il cancro di un paziente.

L’esatta classificazione TNM per il cancro del polmone è complessa. La tabella seguente ha lo scopo di fornire una panoramica approssimativa:

TNM

Carattere del tumore alla diagnosi

Note

Tis

Carcinoma in situ (tumore in situ)

Forma precoce di cancro: il tumore è ancora confinato nella sua origine, cioè non si è ancora sviluppato nei tessuti circostanti.

T1

Il tumore ha un diametro maggiore di 3 cm al massimo, è circondato da tessuto polmonare o pleura polmonare e il bronco principale non è coinvolto.

I bronchi principali sono i primi rami della trachea nei polmoni.

T1 può essere ulteriormente specificato e quindi suddiviso in:

T2

Il diametro maggiore del tumore è superiore a 3 e max. 5 cm OPPURE è interessato il bronco principale OPPURE è interessata la pleura OPPURE a causa del tumore il polmone è parzialmente collassato (atelettasia) o parzialmente o totalmente infiammato

Ulteriore suddivisione in:

T3

T4

Il diametro maggiore del tumore è > 7 cm OPPURE sono colpiti altri organi (ad es. diaframma, cuore, vasi sanguigni, trachea, esofago, corpo vertebrale) OPPURE è presente un ulteriore nodulo tumorale in un altro lobo polmonare

N0

nessun coinvolgimento linfonodale

N1

Coinvolgimento dei linfonodi sullo stesso lato (corpo) del tumore (ipsilaterale), dei linfonodi attorno ai bronchi (peribronchiale) e/o dei linfonodi sulla radice polmonare dello stesso lato

Radice polmonare = punto di ingresso dei vasi polmonari e dei bronchi principali nel polmone

N2

Coinvolgimento dei linfonodi nel mediastino e/o allo sbocco dei due bronchi principali dello stesso lato

Mediastino = spazio tra i due polmoni

N3

Coinvolgimento dei linfonodi nel mediastino o allo sbocco dei due bronchi principali sul lato opposto (controlaterale), coinvolgimento dei linfonodi nel collo o sopra la clavicola sullo stesso lato o sul lato opposto

M0

Nessuna metastasi a distanza

M1

Sono presenti metastasi a distanza

A seconda del grado di metastasi, ulteriore classificazione in 3 (cancro del polmone non a piccole cellule) o 2 (carcinoma del polmone a piccole cellule): M1a, M1b, (M1c)

T e N possono essere seguiti da una “X” invece che da un numero (TX, NX). Ciò significa che il rispettivo aspetto (T = dimensione del tumore, N = coinvolgimento dei linfonodi) non può essere valutato.

I vari polmoni cr

Cancro al polmone stadio 0

Questo stadio corrisponde alla classificazione Tis N0 Mo, il che significa che esiste una forma precoce di cancro ancora confinata al suo tessuto d'origine (carcinoma in situ). I linfonodi non sono interessati e non sono ancora presenti metastasi a distanza.

Cancro al polmone stadio I

Questa fase è divisa in A e B:

Lo stadio IA corrisponde ad una classificazione di T1 N0 M0. Ciò significa che il tumore polmonare maligno ha un diametro massimo di tre centimetri, è circondato da tessuto polmonare o pleura polmonare e il bronco principale non è interessato. Inoltre non vi è coinvolgimento linfonodale né metastasi a distanza.

A seconda della classificazione più precisa delle dimensioni del tumore, come T1a(mi) o T1c, lo stadio IA viene ulteriormente suddiviso in IA1, IA2 e IA3.

Nello stadio IB, il tumore ha una classificazione di T2a N0 M0: ha un diametro superiore a tre fino a un massimo di quattro centimetri, non ha interessato i linfonodi né si è diffuso ad altri organi o tessuti.

Il cancro al polmone allo stadio I ha la prognosi migliore ed è spesso ancora curabile.

Cancro al polmone di stadio II

Anche qui si distingue tra A e B:

Lo stadio IIA comprende i tumori polmonari classificati come T2b N0 M0: il tumore ha un diametro superiore a quattro e non superiore a cinque centimetri. Nessun linfonodo è interessato e non sono rilevabili metastasi a distanza.

A questo stadio tumorale vengono assegnati anche i tumori di classificazione dimensionale T2 (aob) con coinvolgimento linfonodale di tipo N1 e senza metastasi a distanza (M0).

Lo stesso vale per i tumori più grandi della classificazione T3, se non sono stati colpiti linfonodi (N0) e non si sono formate metastasi a distanza (M0).

Anche allo stadio II, in alcuni casi il cancro del polmone è ancora curabile. Tuttavia, il trattamento è un po’ più complesso e l’aspettativa di vita statistica dei pazienti è già inferiore rispetto allo stadio I.

Cancro al polmone stadio III

Lo Stadio III è ulteriormente suddiviso in A, B e C:

Lo stadio IIIA è presente nei tumori delle seguenti classificazioni:

  • T1 aac N2 M0
  • T2 aob N2 M0
  • T3 N1 M0
  • T4 N0 M0
  • T4 N1 M0

Lo stadio IIIB comprende le seguenti classificazioni dei tumori:

  • T1 aac N3 M0
  • T2 aob N3 M0
  • T3 N2 M0
  • T4 N2 M0

Lo stadio IIIC comprende tumori della seguente classificazione:

  • T3 N3 M0
  • T4 N3 M0

In termini semplici, lo stadio III del cancro del polmone comprende tumori di qualsiasi dimensione non appena i linfonodi vengono colpiti (a vari livelli) ma non si sono ancora formate metastasi a distanza. Per quanto riguarda il coinvolgimento linfonodale esiste però un'eccezione: anche i tumori molto grandi vengono assegnati a questo stadio senza coinvolgimento linfonodale (T4 N0 M0), più precisamente allo stadio IIIA.

Allo stadio III, il cancro ai polmoni è già così avanzato che i pazienti possono essere curati solo in rari casi.

L'aspettativa di vita e le possibilità di guarigione sono molto basse in questa fase perché qui la malattia è già molto avanzata: il tumore ha già metastatizzato (M1). Le dimensioni del tumore e il coinvolgimento dei linfonodi non sono quindi più importanti: possono variare (qualsiasi T, qualsiasi N). A seconda dell'entità delle metastasi (M1 a-c) si distingue tra gli stadi IVA e IVB.

In ogni caso, per il cancro del polmone allo stadio IV è ancora possibile solo una terapia palliativa, cioè un trattamento mirato ad alleviare i sintomi e prolungare la sopravvivenza.

Carcinoma polmonare a piccole cellule: classificazione alternativa

Gli esperti medici distinguono due principali gruppi di cancro del polmone: carcinoma bronchiale a piccole cellule e carcinoma bronchiale non a piccole cellule (vedi sotto). Entrambi possono essere stadiati secondo la classificazione TNM sopra menzionata e trattati in base a questa classificazione.

Tuttavia, il sistema TNM sopra descritto è stato sviluppato principalmente per il carcinoma bronchiale non a piccole cellule (che è molto più comune). Per quanto riguarda il cancro del polmone a piccole cellule, invece, non esistono quasi studi sul trattamento dei tumori basati sul sistema TNM.

La maggior parte degli studi disponibili, invece, ha indagato strategie di trattamento basate su una diversa classificazione del carcinoma bronchiale a piccole cellule.

  • “malattia limitata”: equivalente a T3/4 con N0/1 e M0 o da T1 a T4 con N2/N3 e M0. Circa il 25-35% di tutti i casi di cancro polmonare a piccole cellule vengono rilevati in questa fase.
  • “malattia estesa”: comprende tutti i carcinomi bronchiali a piccole cellule che hanno già formato metastasi a distanza (M1) – indipendentemente dalle dimensioni del tumore (qualsiasi T) e dal coinvolgimento dei linfonodi (qualsiasi N). Nella stragrande maggioranza dei pazienti (dal 60 al 70%) il tumore si trova già in uno stadio avanzato al momento della diagnosi.

Cancro al polmone: trattamento

Il trattamento del carcinoma bronchiale è molto complicato. È adattato individualmente a ciascun paziente: dipende innanzitutto dal tipo e dalla diffusione del cancro ai polmoni. Tuttavia, anche l’età e lo stato di salute generale del paziente svolgono un ruolo importante nella pianificazione del trattamento.

Se il trattamento è finalizzato alla cura del cancro ai polmoni, si parla di terapia curativa. I pazienti per i quali non è più possibile una cura ricevono una terapia palliativa. L’obiettivo è prolungare il più possibile la vita del paziente e alleviare i suoi sintomi.

Esistono tre principali approcci terapeutici che vengono utilizzati singolarmente o in combinazione:

  • Chirurgia per rimuovere il tumore
  • Chemioterapia con farmaci speciali contro le cellule a crescita rapida (come le cellule tumorali)
  • Irradiazione del tumore (radioterapia)

Inoltre esistono nuovi approcci terapeutici, ad esempio con farmaci mirati che attaccano direttamente le cellule tumorali. Tuttavia, tali nuove procedure sono possibili solo in alcuni pazienti.

Cancro al polmone: intervento chirurgico

Il cancro ai polmoni di solito ha una reale possibilità di guarire solo se può essere operato. In questa operazione, il chirurgo cerca di rimuovere tutto il tessuto polmonare affetto dal cancro. Ritaglia anche un margine di tessuto sano. In questo modo vuole assicurarsi che non rimangano cellule tumorali. A seconda della diffusione del carcinoma bronchiale, si asportano quindi uno o due lobi del polmone (lobectomia, bilobectomia) o addirittura un intero polmone (pneumonectomia).

In alcuni casi, avrebbe senso asportare un intero polmone. Tuttavia, la cattiva salute del paziente non lo consente. Quindi il chirurgo rimuove quanto necessario, ma il meno possibile.

Purtroppo per molti pazienti non esiste più alcuna prospettiva di guarigione chirurgica del cancro ai polmoni: al momento della diagnosi il tumore è già troppo avanzato. In altri pazienti il ​​tumore sarebbe in linea di principio operabile. Tuttavia, la funzione polmonare del paziente è così scarsa che lui o lei non tollererebbe la rimozione di parti del polmone. Nel periodo precedente, i medici verificano quindi tramite esami speciali se l'intervento chirurgico è appropriato per un paziente.

Cancro al polmone: chemioterapia

Come molti altri tipi di cancro, anche il cancro del polmone può essere trattato con la chemioterapia. Al paziente vengono somministrati farmaci che inibiscono la divisione delle cellule a crescita rapida, come le cellule tumorali. Ciò può inibire la crescita del tumore. Questi agenti sono chiamati chemioterapici o citostatici.

La chemioterapia da sola non è sufficiente per curare il cancro ai polmoni. Viene quindi solitamente utilizzato in combinazione con altri trattamenti. Ad esempio, può essere somministrato prima di un intervento chirurgico per ridurre le dimensioni del tumore (chemioterapia neoadiuvante). Successivamente il chirurgo deve rimuovere meno tessuto.

In altri casi, la chemioterapia viene somministrata dopo l'intervento chirurgico: ha lo scopo di distruggere le cellule tumorali ancora presenti nell'organismo (chemioterapia adiuvante).

Per verificare l'effetto della chemioterapia, il paziente viene regolarmente esaminato mediante tomografia computerizzata (CT). In questo modo, il medico può vedere se è necessario modificare la chemioterapia. Può, ad esempio, aumentare la dose di principio attivo o prescrivere un altro farmaco citostatico.

Cancro al polmone: radiazioni

Un altro approccio al trattamento del cancro al polmone è la radioterapia. I pazienti affetti da cancro al polmone di solito ricevono la radioterapia in aggiunta a un’altra forma di trattamento. Analogamente alla chemioterapia, la radioterapia può essere somministrata, ad esempio, prima o dopo l'intervento chirurgico. Viene spesso utilizzato anche in aggiunta alla chemioterapia. Questa si chiama radiochemioterapia.

Alcuni pazienti affetti da cancro ai polmoni ricevono anche la cosiddetta irradiazione cranica profilattica. Ciò significa che il cranio viene irradiato come precauzione per prevenire lo sviluppo di metastasi cerebrali.

Nuovi approcci terapeutici per il cancro del polmone

Da alcuni anni gli scienziati stanno studiando nuovi metodi di terapia del cancro (del polmone):

Un’altra novità riguarda le immunoterapie. Qui vengono somministrati farmaci che aiutano il sistema immunitario a combattere il cancro in modo più efficace. Come per le terapie mirate, però, anche questa non funziona per tutti i pazienti. Puoi leggere di più su questo argomento nell'articolo Immunoterapia per il cancro.

Alcune di queste nuove terapie sono già approvate per il trattamento del cancro polmonare non a piccole cellule in stadio avanzato. Nel carcinoma bronchiale a piccole cellule esiste finora una sola approvazione per un farmaco immunoterapeutico. Altri nuovi approcci terapeutici sono ancora in fase di sperimentazione.

Altre misure di trattamento

Le terapie di cui sopra colpiscono direttamente il tumore primario e qualsiasi metastasi del cancro del polmone. Tuttavia, con il progredire della malattia, possono insorgere vari sintomi e complicazioni che devono essere trattati.

  • Fluido tra il polmone e la pleura (versamento pleurico): viene aspirato attraverso una cannula (puntura pleurica). Se il versamento risale, è possibile inserire un piccolo tubo tra il polmone e la pleura per drenare il liquido. Rimane nel corpo più a lungo (drenaggio toracico).
  • Sanguinamento nei bronchi: tale sanguinamento correlato al tumore può essere interrotto, ad esempio, chiudendo in modo mirato il vaso sanguigno interessato, ad esempio durante una broncoscopia.
  • Dolore da tumore: il cancro polmonare avanzato può causare forti dolori. Il paziente riceve quindi un'adeguata terapia antidolore, ad esempio antidolorifici sotto forma di compresse o iniezioni. In caso di metastasi ossee dolorose, la radioterapia può dare sollievo.
  • Mancanza di respiro: questo può essere alleviato con i farmaci e la somministrazione di ossigeno. Sono utili anche tecniche di respirazione speciali e il corretto posizionamento del paziente.
  • Grave perdita di peso: i pazienti affetti potrebbero dover essere nutriti artificialmente.
  • Effetti collaterali della chemioterapia come nausea e anemia: questi possono essere trattati con farmaci adatti.

Oltre al trattamento dei disturbi fisici, è molto importante che il paziente riceva anche una buona assistenza mentale. Psicologi, servizi sociali e gruppi di auto-aiuto aiutano ad affrontare la malattia. Ciò migliora la qualità della vita del paziente. Nei concetti terapeutici possono e devono essere inclusi anche i parenti.

Carcinoma bronchiale a piccole cellule

Il trattamento del cancro ai polmoni è influenzato dal tipo di tumore. A seconda di quali cellule del tessuto polmonare diventano cellule tumorali, i medici distinguono due gruppi principali di cancro del polmone: uno è il cancro del polmone a piccole cellule (SCLC).

Il metodo di trattamento più importante è la chemioterapia. Alcuni pazienti ricevono anche radiazioni o immunoterapia. Se il tumore è ancora molto piccolo può essere utile anche l’intervento chirurgico.

Puoi leggere ulteriori informazioni sullo sviluppo, il trattamento e la prognosi di questa forma di cancro ai polmoni nell'articolo SCLC: cancro polmonare a piccole cellule.

Carcinoma polmonare non a piccole cellule

Il cancro del polmone non a piccole cellule è la forma più comune di cancro del polmone. Viene spesso abbreviato in NSCLC (“cancro polmonare non a piccole cellule”). A rigor di termini, il termine “cancro polmonare non a piccole cellule” copre vari tipi di tumori. Questi includono l'adenocarcinoma e il carcinoma a cellule squamose.

Per tutti i carcinomi polmonari non a piccole cellule vale quanto segue: essi crescono più lentamente rispetto ai carcinomi polmonari a piccole cellule e formano metastasi solo più tardi. D'altra parte, non rispondono altrettanto bene alla chemioterapia.

Il trattamento d'elezione è quindi, se possibile, quello chirurgico: il chirurgo cerca di rimuovere completamente il tumore. Negli stadi più avanzati vengono solitamente scelte la radioterapia e/o la chemioterapia (in aggiunta o in alternativa alla chirurgia). In alcuni pazienti possono essere presi in considerazione anche nuovi approcci terapeutici (terapie mirate, immunoterapia).

Cancro al polmone: cause e fattori di rischio

Il cancro ai polmoni si sviluppa quando, probabilmente a causa di un cambiamento genetico, le cellule del sistema bronchiale iniziano a crescere in modo incontrollabile. I medici chiamano sistema bronchiale le vie aeree grandi e piccole dei polmoni (bronchi e bronchioli). Il termine medico per il cancro del polmone è quindi carcinoma bronchiale. La parola “carcinoma” indica un tumore maligno costituito dalle cosiddette cellule epiteliali. Costituiscono il tessuto di rivestimento che riveste le vie aeree.

Le cellule a crescita incontrollata si moltiplicano molto rapidamente. Nel processo, spostano sempre più il tessuto polmonare sano. Inoltre, le cellule tumorali possono diffondersi attraverso i canali sanguigni e linfatici e formare un tumore figlio altrove. Tali metastasi sono chiamate metastasi del cancro del polmone.

Le metastasi del cancro ai polmoni non devono essere confuse con le metastasi polmonari: si tratta di tumori figli nei polmoni che hanno origine da tumori cancerosi in altre parti del corpo. Ad esempio, il cancro del colon-retto e il cancro delle cellule renali spesso causano metastasi polmonari.

I cambiamenti genetici che portano allo sviluppo del cancro ai polmoni possono verificarsi in modo del tutto accidentale come parte della normale divisione cellulare (senza alcun fattore scatenante apparente) o possono essere innescati da fattori di rischio.

Fumo: il fattore di rischio più importante

  • più a lungo qualcuno fuma
  • il primo ha iniziato a fumare
  • più si fuma
  • più si fuma passivamente

Il fumo passivo aumenta anche il rischio di cancro ai polmoni!

Attualmente i medici presumono che, tra tutti questi fattori, la durata del fumo aumenti maggiormente il rischio di cancro ai polmoni.

Tuttavia, anche l’entità del consumo di tabacco gioca un ruolo importante: i medici misurano il precedente consumo di sigarette di un paziente in unità di pacchetti-anno. Se qualcuno fuma un pacchetto di sigarette ogni giorno per un anno, questo viene conteggiato come “un pacchetto anno”. Se qualcuno fuma un pacchetto al giorno per dieci anni o due pacchetti al giorno per cinque anni, vengono conteggiati dieci pacchetti-anno. Maggiore è il numero di pacchetti-anno, maggiore è il rischio di cancro ai polmoni.

Oltre al numero di sigarette fumate, gioca un ruolo importante anche il tipo di fumo: più fumo si inala, peggio è per i polmoni. Anche il tipo di sigaretta influisce sul rischio di cancro ai polmoni: le sigarette forti o addirittura senza filtro sono particolarmente dannose.

Quindi, per proteggerti dal cancro ai polmoni, dovresti smettere di fumare! Quindi anche i polmoni possono riprendersi e prima si smette di fumare (cioè più breve è la carriera da fumatore), meglio è. Quindi il rischio di cancro ai polmoni diminuisce di nuovo.