Digiuno (intestino tenue): anatomia e funzione

Cos'è il digiuno?

Il digiuno, l'intestino vuoto, è la parte centrale dell'intestino tenue, cioè si trova tra il duodeno e l'ileo. Non esiste un confine chiaro con quest’ultimo. Entrambi insieme (digiuno e ileo) sono anche chiamati intestino tenue.

Il digiuno inizia a livello della seconda vertebra lombare ed è lungo circa due o due metri e mezzo. Come l'ileo, è attaccato alla parete addominale posteriore mediante una duplicazione peritoneale, il cosiddetto mesentere, e forma numerose anse liberamente mobili.

La parete del digiuno è costituita da un doppio strato di muscolatura, ricoperto all'interno dalla mucosa e all'esterno dal peritoneo. La mucosa presenta numerose pieghe di Kerckring e ghiandole di Lieberkühn. Le pieghe di Kerckring sono pieghe trasversali della mucosa che allargano notevolmente la superficie interna del retto. Ciò aumenta la sua capacità di assorbimento.

Le ghiandole di Lieberkühn sono depressioni tubolari nella parete dell'intestino tenue. Come le pieghe di Kerckring, servono ad aumentare la superficie. Secernono anche enzimi importanti per la digestione.

I piccoli villi intestinali (protuberanze a forma di dito della parete intestinale) e le minuscole sporgenze filiformi sulla superficie cellulare dell'epitelio della parete (microvilli) allargano ulteriormente la superficie interna del digiuno.

Da dove viene il nome digiuno?

Qual è la funzione del digiuno?

Nel digiuno continua la decomposizione enzimatica dei componenti alimentari, già iniziata nelle sezioni superiori del tratto digestivo. Gli elementi costitutivi dei principali nutrienti (zuccheri semplici, aminoacidi, acidi grassi, ecc.) nonché acqua, vitamine ed elettroliti vengono assorbiti nel sangue (riassorbimento).

Oltre alla funzione di assorbimento, l'intestino vuoto svolge anche una funzione ghiandolare: le cellule caliciformi della mucosa intestinale producono un muco che ricopre l'intera superficie interna e protegge così la mucosa dall'autodigestione da parte degli acidi dello stomaco.

La parete muscolare del digiuno svolge un'altra importante funzione:

  • I movimenti di segmentazione dividono la polpa del cibo in porzioni più piccole restringendola
  • i movimenti pendolari mescolano il contenuto intestinale muovendolo avanti e indietro in modo che entrino in contatto uniforme con i succhi digestivi
  • i movimenti peristaltici della parete del digiuno trasportano il contenuto intestinale ulteriormente verso l'ileo

Quali problemi può causare il digiuno?

Le malattie isolate del digiuno sono rare. Nella maggior parte dei casi viene colpito l'intero intestino tenue, ad esempio in caso di infiammazione dell'intestino tenue (enterite) o di occlusione acuta dell'arteria che irrora l'intestino tenue (infarto dell'arteria mesenterica).

In caso di intolleranza genetica al glutine (proteina del glutine nei cereali), la mucosa dell'intestino tenue (anche nel digiuno) viene danneggiata da una reazione errata del sistema immunitario, che compromette l'assorbimento delle sostanze nutritive.