Herpes: contagio, sintomi, durata

Breve panoramica

  • Sintomi: prurito, bruciore, dolore, sensazione di tensione nella zona del corpo interessata, poi tipica formazione di vescicole con accumulo di liquido, successiva formazione di croste, possibile anche con segni generali di malattia come febbre in caso di prima infezione
  • Cause e fattori di rischio: per lo più infezione da virus dell'herpes simplex di tipo 1 e tipo 2, spesso prima infezione da bambino in famiglia, infezione possibile anche attraverso rapporti sessuali, ripetuti focolai di herpes spesso dovuti a un sistema immunitario indebolito
  • Diagnosi: a seconda della parte del corpo interessata, sulla base di una diagnosi visiva dei sintomi tipici e di esami di laboratorio
  • Trattamento: curabile con farmaci virus-inibitori (antivirali), durata ridotta della malattia, possibilità di ricorso a determinati rimedi casalinghi anche in caso di decorso semplice della malattia
  • Prognosi: non curabile, decorso solitamente innocuo senza cicatrici, durata della malattia spesso più breve a causa degli antivirali, decorsi gravi sono possibili in caso di immunodeficienza o nei neonati, alcuni dei quali potenzialmente letali
  • Prevenzione: infezione iniziale: possibile in misura limitata attraverso misure igieniche (nessuna condivisione di posate, cibo, ecc.) in caso di epidemia acuta di herpes, limitare il contatto fisico ravvicinato, riattivazione: è importante un sistema immunitario forte (alimentazione sana, esercizio fisico, sufficiente dormire), ad oggi non è possibile alcuna vaccinazione

Che cos'è l'herpes?

In linea di principio esistono diversi virus dell’herpes che talvolta provocano malattie molto diverse nell’uomo. Tuttavia, il termine “herpes” si riferisce solitamente ai sintomi tipici scatenati dal virus dell’herpes simplex (HSV). I medici suddividono i virus del genere herpes simplex in tipo 1 e tipo 2, cioè HSV-1 e HSV-2.

Altri virus dell'herpes causano malattie come la varicella e l'herpes zoster, la mononucleosi o la febbre di tre giorni.

In Germania oltre il 90% degli adulti è infetto dal virus dell'herpes simplex di tipo 1. Nel caso dell'HSV-2 la percentuale è nettamente inferiore, tra il 10 e il 30%.

L'HSV-2 provoca solitamente l'herpes genitale e si trasmette principalmente attraverso i rapporti sessuali. Il virus dell’herpes simplex 1, invece, è molto più comune e di solito si diffonde all’interno della famiglia già durante l’infanzia o la prima infanzia.

Come progredisce l'herpes nei rispettivi siti?

L'herpes segue sempre lo stesso schema, indipendentemente dalla zona del corpo: dapprima compaiono prurito e dolore nella zona interessata, talvolta accompagnati da sintomi generali come stanchezza o malessere. Segue la formazione e l'apertura di vesciche e la formazione di una crosta. Una volta che questo cade, l'epidemia di herpes è guarita.

L'infezione da herpes è solitamente più grave durante la prima infezione, mentre le epidemie successive sono più lievi. Soprattutto l'herpes nella zona genitale è talvolta molto spiacevole e doloroso durante la prima infezione, soprattutto nelle donne.

Quanto è contagioso l'herpes?

L'herpes è una malattia estremamente contagiosa ed è particolarmente contagioso quando i virus vengono eliminati e sono visibili nuove vesciche. Il rischio maggiore di infezione da herpes deriva dal liquido contenuto nelle vesciche, che contiene un gran numero di virus.

Non appena tutte le vescicole si sono formate una crosta e non ne compaiono più di nuove, il rischio di infezione è già notevolmente ridotto. Tuttavia, è ancora possibile che l'organismo espelli piccole quantità di virus per un certo periodo di tempo dopo che la crosta dell'herpes è caduta.

Come si verifica un'infezione da herpes?

L’herpes è innanzitutto un’infezione virale. L'infezione iniziale con l'herpes avviene da persona a persona, principalmente attraverso l'infezione da striscio. Ciò significa che il virus dell’herpes si diffonde dal punto dell’infezione o dalla saliva di una persona infetta alle mucose di una persona sana, ad esempio durante i baci o i rapporti sessuali.

In generale, il rischio di trasmissione dell'herpes aumenta con il contatto fisico ravvicinato, per cui a volte i bambini si infettano anche mentre giocano, ad esempio.

Inoltre il contagio è possibile anche attraverso oggetti come gli occhiali usati. Tuttavia, l’herpes richiede umidità. Se i virus dell’herpes si seccano, muoiono. Secondo studi recenti è probabilmente possibile che i virus dell'herpes sopravvivano al di fuori del corpo fino a 48 ore.

Poiché anche la saliva è infetta da virus e in caso di malattia erpetica attiva sulle labbra e sulla bocca, i virus dell'herpes possono essere trasmessi anche tramite goccioline in prossimità fisica. Quando si parla si producono minuscole goccioline di saliva che percorrono brevi distanze nell'aria e raggiungono così le mucose delle altre persone.

Il tempo che intercorre tra la prima infezione e la comparsa dei sintomi è di circa due-sette giorni (periodo di incubazione); sono possibili anche diverse settimane.

Come avviene la riattivazione dell'herpes?

Una volta infettato dal virus dell'herpes, il virus rimane nell'organismo per tutta la vita e può essere riattivato in qualsiasi momento (riattivazione).

Il virus dell'herpes simplex non può essere completamente distrutto dal sistema immunitario, ma può solo essere messo in una sorta di stato dormiente. All'interno di alcune cellule rimane inattivo per la maggior parte del tempo e non provoca alcun danno. In determinate circostanze, tuttavia, la malattia da herpes si riattiva.

I virus dell'herpes si accumulano principalmente nei cosiddetti gangli nervosi, cioè raccolte di corpi di cellule nervose. Se il sistema immunitario è indebolito temporaneamente o permanentemente, i singoli virus dell'herpes migrano dai gangli alle cellule epiteliali sulla superficie della pelle. Lì si moltiplicano nuovamente e causano nuovamente i sintomi tipici.

La frequenza con cui si verificano tali riattivazioni varia notevolmente da persona a persona. In alcune persone, l'herpes si manifesta più volte all'anno, mentre altre vengono colpite raramente o mai dopo l'infezione primaria. L'herpes genitale causato dall'HSV-2 tende a riattivarsi più frequentemente dell'herpes labiale causato dall'HSV-1.

Quando l'herpes è contagioso?

L'herpes è contagioso solo durante l'infezione primaria o la riattivazione. Questo è il momento in cui i virus vengono eliminati. Tuttavia, i sintomi classici non sono sempre presenti.

Nelle cosiddette infezioni latenti, le persone colpite espellono i virus ma non mostrano sintomi. Se non vengono prese le precauzioni adeguate, aumenta il rischio di trasmissione dell’herpes.

Mentre il virus è in uno stato dormiente, l'infezione da herpes non è possibile.

Quali sintomi provoca l'herpes?

Sintomi dell'herpes durante l'infezione iniziale

Inizialmente si manifestano spesso sintomi aspecifici (sintomi prodromici), seguiti successivamente dai sintomi tipici sulla pelle. I primi sintomi compaiono subito dopo il periodo di incubazione e talvolta si manifestano fino a due giorni prima dell'effettiva infezione da herpes. I tipici sintomi prodromici dell'herpes sono

  • Malessere generale
  • fatica
  • mal di testa
  • febbre
  • Nausea

Durante questa fase si avverte spesso prurito o formicolio nelle zone in cui eventualmente si sviluppano le vesciche, ed è possibile anche un leggero dolore.

L'epidemia di herpes vera e propria è quindi accompagnata da vescicole piene di liquido sulla pelle arrossata, gonfiore e danni alla pelle. Il termine “stadi dell’herpes” può essere utilizzato solo in misura limitata, poiché le transizioni sono fluide. Anche dopo che le vesciche sono scoppiate e si sono formate delle croste, è possibile che si formino nuovamente nuove vesciche.

Sintomi dell'herpes durante la riattivazione

A differenza dell'infezione iniziale, lo stadio iniziale dell'herpes in un'epidemia riattivata è solitamente molto più debole e dura solo poche ore.

Le persone colpite spesso non presentano alcun sintomo prima che compaiano i veri segni dell'herpes. Sebbene l’epidemia sia spesso meno grave dell’infezione iniziale da herpes, il decorso e il tipo di sintomi sono gli stessi.

Quanto dura l'herpes?

La durata della malattia dipende anche dallo stadio della malattia. Nel caso di una prima infezione i sintomi sono spesso un po’ più persistenti; in caso di riattivazione, le difese dell’organismo hanno già familiarità con il virus dell’herpes e riescono a tenere sotto controllo l’infezione più rapidamente.

Se i sintomi dell'herpes persistono per un tempo insolitamente lungo, oltre alla deficienza immunitaria potrebbe esserci una cosiddetta superinfezione. Questa è un'ulteriore infezione batterica delle aree cutanee interessate. Questo perché la pelle danneggiata è un punto di ingresso ideale per i batteri se le difese dell’organismo sono indebolite.

Herpes nei bambini

La prima comparsa di herpes nei bambini è spesso più grave che negli adulti. I bambini spesso si sentono molto infelici, con la febbre alta, simile a un forte raffreddore o influenza. I classici sintomi dell’herpes non si verificano necessariamente. Pertanto l'herpes nei neonati e nei bambini a volte non è così facile da riconoscere.

Una forma speciale di herpes nei bambini è la gengivostomatite erpetica, in cui è presente un'infezione pronunciata in bocca. Occasionalmente vengono colpiti anche gli adulti.

Puoi saperne di più sull'argomento nell'articolo Herpes in bocca.

Forme speciali di herpes e complicanze

Herpes sulla pelle

Il virus dell'herpes simplex può essere trasmesso dal punto stesso dell'infezione, ad esempio grattandosi, ad altre aree della pelle. Ciò si verifica preferibilmente su aree della pelle ferite o molto sottili. Ad esempio, l'herpes sulla palpebra e l'herpes sulla schiena sono comuni quanto l'herpes sul braccio o l'herpes sul dito.

Un caso speciale è l'eczema erpeticatum. Si tratta di un'infezione da herpes più estesa con vesciche che scoppiano rapidamente in pazienti che soffrono anche di malattie della pelle come neurodermite o psoriasi. Una sensazione pronunciata di malattia è tipica.

Herpes sull'occhio

L'herpes sull'occhio è un caso speciale. I virus possono infettare diverse aree, come la palpebra o la cornea, ma anche la retina. Esiste quindi il rischio di cecità nell'occhio colpito. Puoi scoprire come riconoscere l'herpes oculare e come i medici lo trattano nel nostro articolo Herpes sull'occhio.

Encefalite erpetica

Anche l’encefalite da herpes (infiammazione del cervello) può essere causata dal virus, solitamente HSV-1. Se l'herpes si trova nel cervello, può portare a complicazioni potenzialmente letali.

Herpes simplex generalizzato

Un'altra complicazione è la forma generalizzata della malattia. In questo caso i virus entrano nel circolo sanguigno e si moltiplicano eccessivamente (viremia). I medici chiamano anche sepsi da herpes simplex le forme gravi, cioè avvelenamento del sangue dovuto al virus dell'herpes.

Le forme generalizzate di solito si verificano solo in pazienti ad alto rischio con un sistema immunitario gravemente indebolito, ad esempio dopo chemioterapia o trapianti di organi.

Herpes labiale

Puoi trovare maggiori dettagli sulla variante più comune dell'herpes nel testo Herpes labiale.

Herpes genitale

L'herpes nella zona genitale è particolarmente fastidioso e di solito è associato ad un elevato livello di vergogna. Puoi leggere le informazioni più importanti su questo argomento nella sezione Herpes genitale.

Herpes in bocca

L'herpes che si manifesta per la prima volta nei bambini a volte porta a un'estesa infezione in bocca. Maggiori informazioni su questo argomento nella sezione Herpes in bocca.

Herpes durante la gravidanza

Ci sono alcune cose da tenere a mente riguardo all’herpes durante la gravidanza. Puoi trovare informazioni più dettagliate al riguardo nella sezione Herpes durante la gravidanza.

Come si verifica un'infezione da herpes?

I bambini sono spesso in stretto contatto fisico, quindi l'herpes è particolarmente contagioso tra loro. Il contenuto liquido delle vesciche è la principale causa di infezione da herpes. Per questo motivo non è mai consigliabile incidere le vesciche dell'herpes.

Fattori di rischio per la riattivazione dell'herpes

La riattivazione dell'herpes si verifica solitamente quando il sistema immunitario è indebolito o il nervo lungo il quale viaggia il virus è irritato. Ci sono molte ragioni per questo. Le cause comuni dell'herpes sono

  • Raffreddori e infezioni simil-influenzali
  • Stress mentale e fisico
  • Alcuni farmaci, come il cortisone o i farmaci chemioterapici
  • Esposizione eccessiva ai raggi UV
  • I cambiamenti ormonali
  • Infortuni
  • Malattia da immunodeficienza HIV

Il raffreddore indebolisce il sistema immunitario e incoraggia i virus dell’herpes dormienti provenienti dai gangli nervosi a riemergere sulla pelle. I sintomi dell'herpes spesso si manifestano insieme alla febbre, motivo per cui vengono generalmente definiti "herpes labiale". Tuttavia, la febbre da sola non causa le vesciche.

Perché ti viene spesso l'herpes dopo una scottatura solare? Un'eccessiva radiazione UV non solo irrita la pelle, ma di conseguenza possono attivarsi anche i nervi e i virus dell'herpes. Anche le lesioni cutanee favoriscono la riattivazione.

Ma non tutti coloro che lamentano di avere un “herpes costante” hanno una deficienza immunitaria. Alcune persone soffrono di riattivazioni più spesso di altre, senza riuscire a trovarne ragioni specifiche. In particolare lo stress, sia fisico che emotivo, sembra favorire l'herpes e le frequenti riattivazioni.

Come viene diagnosticata l'herpes?

Il medico di solito riconosce facilmente l’herpes sulla base dell’anamnesi e dei sintomi del paziente. Spesso è sufficiente una semplice diagnosi visiva. A seconda della zona del corpo interessata, in alcuni casi ha senso identificare l'agente patogeno in laboratorio.

Metodi di esame per l'herpes

Per escludere malattie simili o per verificare la possibile resistenza ai farmaci dei virus dell'herpes sono disponibili i seguenti metodi:

Determinazione degli anticorpi (sierologia)

Quando il corpo si confronta con un agente patogeno, il sistema immunitario sano produce i cosiddetti anticorpi. Questi svolgono un ruolo importante nella distruzione degli agenti patogeni.

Il rilevamento di alcuni anticorpi indica un'infezione da herpes, sebbene il risultato del test non sia sempre conclusivo. Soprattutto nei pazienti immunocompromessi, a volte non vengono rilevati anticorpi dell'herpes anche se il paziente è infetto.

La determinazione degli anticorpi è utile per determinare la diffusione dell’infezione in un gruppo di popolazione.

Determinazione dell'antigene

Rilevamento diretto dei virus con PCR

Il metodo più accurato per rilevare in modo affidabile i virus dell'herpes è la moltiplicazione artificiale del DNA virale in laboratorio. Anche con quantità minime di virus, il materiale genetico del virus può essere moltiplicato con questo metodo finché non diventa finalmente rilevabile. I medici chiamano questo metodo reazione a catena della polimerasi (PCR).

Coltivazione dei virus dell'herpes

Il metodo di rilevamento più complesso è la coltivazione dei virus dell'herpes. A tale scopo, un campione viene posto in un terreno di coltura: aggiungendo farmaci è possibile testare la reazione dei virus e adattare le terapie. È anche possibile distinguere tra HSV-1 e -2.

Come viene trattato l'herpes?

Puoi scoprire esattamente come viene trattato l'herpes nel testo Herpes: trattamento

Rimedi casalinghi per l'herpes

Alcuni malati usano rimedi casalinghi per curare l'herpes. Puoi scoprire quali rimedi casalinghi esistono e quali sono utili nel testo Rimedi casalinghi contro l'herpes.

L'herpes può essere curato?

Il virus dell'herpes simplex rimane nell'organismo per tutta la vita dopo l'infezione iniziale, anche se si manifesta raramente o mai.

Se i sintomi dell'herpes durano molto più a lungo di due settimane, è consigliabile consultare un medico per escludere complicazioni o malattie con aspetto simile.

Cosa dovrebbe essere evitato durante un’epidemia di herpes attiva?

Se soffri di un'epidemia di herpes acuta, è consigliabile prestare attenzione ad alcune cose. In questo modo è possibile limitare la durata della malattia ed evitare di diffondere inutilmente il virus.

  • Evitare il più possibile di toccare la zona infetta.
  • Lavarsi accuratamente le mani dopo aver toccato un'area infetta.
  • Se indossi lenti a contatto, indossa gli occhiali durante un'epidemia di herpes. Ciò impedirà al virus di penetrare negli occhi tramite l'infezione da striscio.
  • Non condividere bicchieri, tovaglioli, asciugamani, posate ecc. con altre persone durante un'infezione da herpes.
  • Usa un cerotto per coprire l'herpes e non truccarti. Questo perché i virus penetrano negli utensili per il trucco e possono diffondersi ulteriormente.
  • Evitare il contatto diretto della pelle con altre persone, soprattutto i baci.
  • Se hai l'herpes, non grattare, non pungere le vesciche e non rimuovere la crosta.

Come si può prevenire l'herpes?

Un sistema immunitario forte è il modo principale per prevenire frequenti epidemie di herpes (riattivazioni). Per favorire ciò, è consigliabile prestare attenzione alle seguenti cose:

  • Una dieta sana ed equilibrata
  • Sonno sufficiente
  • Esercizio regolare
  • Riduce lo stress

Una buona cura della pelle è importante anche per l'herpes labiale. Soprattutto nella stagione fredda, la giusta cura delle labbra può prevenire molte riattivazioni, poiché le labbra screpolate e ruvide facilitano l'infezione. In estate è consigliabile proteggere le labbra dai danni dei raggi UV con un'adeguata protezione solare.

Esiste una vaccinazione contro l'herpes?

Non esiste ancora un vaccino efficace e utilizzato regolarmente contro il virus dell’herpes simplex. Poiché il virus dell’herpes simplex di tipo 1 differisce solo minimamente dal virus di tipo 2, un vaccino efficace sarebbe automaticamente efficace contro entrambi i tipi.