Epatite B: sintomi, trasmissione, decorso

Cos'è l'epatite B?

L’epatite B è una delle infiammazioni del fegato più comuni causate da virus (epatite virale) in tutto il mondo. La maggior parte delle persone colpite vengono infettate dagli agenti patogeni dell'epatite B durante i rapporti sessuali. L'infezione è acuta o cronica.

Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), nel 296 circa 2019 milioni di persone in tutto il mondo erano cronicamente infette dal virus dell’epatite B, di cui circa 14 milioni in Europa. La malattia è più comune nell’Africa subsahariana e nell’Asia orientale, ma anche nelle regioni meridionali dell’Europa centrale e orientale. Ogni anno circa 1.5 milioni di persone vengono infettate dal virus dell'epatite B e 780,000 muoiono ogni anno in tutto il mondo a causa della malattia e delle sue conseguenze, come la cirrosi epatica e il cancro al fegato.

Obbligo di denuncia

L'epatite B è soggetta a denuncia. Ciò significa che il medico che ti cura deve segnalare tutti i casi sospetti e confermati all'autorità sanitaria competente. Ciò vale anche per i decessi causati dall'epatite B. L'ufficio trasmette i dati all'Istituto Robert Koch, dove vengono registrati statisticamente. Tuttavia, non vi è alcun obbligo di isolare le persone infette.

Quali sono i sintomi dell’epatite B?

Circa un terzo di tutti gli adulti infetti non mostra sintomi. In un altro terzo si manifestano sintomi come stanchezza, mancanza di appetito, nausea e dolori muscolari e articolari, ma non ittero. Infine, nell'ultimo terzo, è presente anche l'ittero (oltre agli altri sintomi).

Periodo di incubazione dell'epatite B

I medici chiamano periodo di incubazione il tempo che intercorre tra l’infezione e la comparsa dei primi sintomi. Per l'epatite B il tempo va dai 45 ai 180 giorni. In media, sono necessari dai 60 ai 120 giorni (ovvero da due a quattro mesi) perché la malattia si manifesti.

Epatite B acuta: sintomi

L'epatite B acuta inizia con sintomi aspecifici come perdita di appetito, avversione per alcuni alimenti, nausea e vomito, dolori muscolari e articolari e una leggera febbre.

Dopo circa tre-dieci giorni in alcuni casi compare l'ittero: la pelle, le mucose e la parte bianca degli occhi (sclera) diventano giallastre. Questo è spesso osservato nei bambini piccoli e nelle persone con un sistema immunitario debole. Inoltre, le feci spesso diventano scolorite, mentre l'urina diventa scura.

Epatite cronica B: sintomi

  • stanchezza
  • dolori articolari e muscolari
  • Perdita di appetito
  • Perdita di peso
  • Occasionale sensazione di pressione sotto la cassa toracica destra

In circa l'100% delle persone colpite l'infiammazione cronica si trasforma in cancro al fegato o fegato rimpicciolito (cirrosi epatica). Il rischio di cancro al fegato nelle persone affette da epatite è addirittura circa XNUMX volte superiore rispetto al resto della popolazione. Lo sviluppo della cirrosi epatica è favorito dall'abuso di alcol e da un'ulteriore infezione da epatite C.

Ulteriore infezione da epatite D

Le persone affette da epatite B possono anche essere infettate dal virus dell’epatite D. Una tale infezione è possibile solo in presenza del virus dell’epatite B, poiché il virus dell’epatite D da solo non è in grado di replicarsi nelle cellule umane.

Se si verifica una tale superinfezione, la malattia del fegato è più grave rispetto alla sola infezione da epatite B. Inoltre, l’ulteriore infezione con il virus di tipo D aumenta ulteriormente il rischio di cirrosi epatica. Anche il numero dei casi cronici aumenta notevolmente, passando da circa il 90% a oltre il XNUMX%. Anche il cancro al fegato è favorito: in un'infezione combinata con epatite B e D, il tumore maligno si forma prima che in una sola infezione da epatite B.

Come si trasmette l'epatite B?

La malattia viene spesso trasmessa attraverso il sangue infetto. Le persone che maneggiano sangue, aghi o altri oggetti appuntiti nella vita di tutti i giorni sono quindi particolarmente a rischio di infezione da epatite B. Questi includono

  • Personale medico
  • Pazienti in dialisi
  • Tossicodipendenti, soprattutto attraverso la condivisione e l'uso multiplo di siringhe e altre apparecchiature
  • Persone che ricevono sangue in scatola o plasma sanguigno (i prodotti sanguigni sono ora rigorosamente controllati prima della somministrazione)
  • Persone che si fanno forare orecchie, tatuaggi o piercing in condizioni antigieniche

L’epatite B può essere trasmessa anche da madre a figlio durante la gravidanza, il parto e l’allattamento. Se si sa che una madre è infetta da epatite B, il bambino viene quindi vaccinato attivamente e passivamente entro 12 ore dalla nascita. Inoltre, in determinate circostanze, è consigliabile una terapia antivirale per la futura mamma durante la gravidanza, ad esempio se la carica virale è elevata e la malattia è attiva.

Esami e diagnosi

L'epatite B viene solitamente diagnosticata sierologicamente utilizzando un campione di sangue. Viene effettuato un test di laboratorio per determinare se esistono prove di virus dell'epatite B:

  • Antigeni virali: sono componenti specifici dell'involucro proteico dei virus (HBs-Ag, HBc-Ag e HBe-Ag). Come il DNA virale, consentono il rilevamento diretto dell'agente patogeno.
  • Anticorpi specifici: in caso di infezione da epatite B, il sistema immunitario forma anticorpi specifici contro l'agente patogeno (come anti-HBc). La loro presenza è un rilevamento indiretto di agenti patogeni.

La presenza o l'assenza di antigeni e anticorpi consente al medico di trarre preziose conclusioni:

Un'infezione da epatite B in corso è presente se nel sangue della persona colpita è possibile rilevare il materiale genetico del virus, l'antigene virale HBs-Ag e il tipo di anticorpo anti-HBc. Tuttavia, in questo caso manca il tipo di anticorpo anti-HBs. Esiste il rischio di infezione per altre persone.

Se l'epatite B è guarita, nel sangue circolano anticorpi anti-HBc (e solitamente anche anti-HB). L'antigene virale HBs-Ag, invece, non è rilevabile.

Se nel sangue vengono rilevati solo anticorpi anti-HBs, ma non altri anticorpi o antigeni del virus dell’epatite B, ciò indica che la persona interessata dispone di una protezione efficace contro la vaccinazione contro l’epatite B.

Ulteriori prove

Se si sospetta l'epatite B, nel campione di sangue della persona affetta vengono determinati anche altri parametri. Valori epatici elevati (come GPT, GOT, gamma-GT) indicano danni al fegato.

Il medico utilizza un esame ecografico per valutare la struttura e le dimensioni del fegato. In caso di epatite cronica può anche prelevare un campione di tessuto dal fegato (biopsia epatica) per determinare l'entità del danno tissutale.

Trattamento

In caso di infezione acuta di solito non è necessaria alcuna terapia specifica contro l’epatite B: la malattia guarisce quasi sempre spontaneamente. Se necessario, tuttavia, il medico tratterà i sintomi. Le persone colpite con casi gravi sono un caso speciale. In questi casi può essere consigliabile il trattamento farmacologico.

In ogni caso, le persone colpite dovrebbero prendersela comoda fisicamente, anche riposare a letto se necessario, e seguire una dieta ricca di carboidrati e povera di grassi. È anche molto importante evitare l’alcol: disintossicarlo metterebbe a dura prova il fegato malato. Per lo stesso motivo è importante non assumere farmaci dannosi per il fegato, come antidolorifici e ormoni sessuali femminili (pillola).

  • Analoghi nucleosidici e nucleotidici: inibiscono la replicazione dei virus dell’epatite e sono generalmente disponibili in compresse.
  • Interferone α e interferone pegilato α (interferone α PEG): anch'essi hanno un effetto antivirale e stimolano anche il sistema immunitario. Vengono somministrati tramite iniezione.

Lo scopo della terapia farmacologica è ridurre il più possibile la quantità di virus nel sangue. Ciò riduce il rischio di cirrosi epatica e di cancro al fegato a causa dell'epatite cronica B. Tuttavia, l'epatite B cronica di solito non può essere curata con i farmaci. Se l’infiammazione cronica del fegato ha portato a una grave cirrosi epatica, l’ultima opzione di trattamento è il trapianto di fegato.

In alcune persone affette da epatite B cronica, i virus si moltiplicano solo leggermente, i valori del fegato sono spesso normali e il fegato è (ancora) solo leggermente danneggiato. In questo caso, il trattamento è spesso limitato a controlli periodici.

Corso e prognosi

In circa nove adulti su dieci affetti da epatite B acuta l'infiammazione del fegato guarisce spontaneamente e senza conseguenze nel giro di poche settimane e porta ad un'immunità permanente. Solo raramente, fino all'XNUMX% delle persone colpite, l'epatite B diventa molto grave e grave, talvolta addirittura fatale (decorso fulminante).

Nei bambini l'epatite B ha quasi sempre (circa il 90%) un decorso cronico.

Frodi

La misura più efficace per prevenire l’epatite in primo luogo è la vaccinazione contro l’epatite. Il vaccino attivo contro l’epatite B stimola il sistema immunitario a produrre anticorpi specifici contro l’agente patogeno. È disponibile come vaccino singolo o come parte di vaccini combinati (ad esempio insieme al vaccino contro l'epatite A). Scopri qui chi dovrebbe vaccinarsi contro l'epatite A, quante vaccinazioni di richiamo sono necessarie e con quali intervalli e chi paga le vaccinazioni.

Tutto quello che c'è da sapere sulla vaccinazione contro l'epatite B potete leggerlo nell'articolo Vaccinazione contro l'epatite.

Ulteriori misure di protezione

Per prevenire l'epatite B dovreste sempre usare il preservativo anche durante i rapporti sessuali. Ciò è particolarmente importante se il tuo partner sessuale cambia frequentemente.

Inoltre, le persone sane e quelle affette da epatite B non dovrebbero condividere spazzolino da denti, forbicine per unghie o rasoio.