Epatite A: sintomi, trasmissione, trattamento

Cos'è l'epatite A?

L’epatite A è una forma acuta di infiammazione del fegato, spesso chiamata epatite da viaggio. Ciò è dovuto al fatto che molti malati contraggono l’infezione mentre viaggiano in paesi con cattive condizioni igieniche. Tra queste figurano soprattutto le regioni subtropicali e tropicali come l’Europa meridionale e sudorientale, l’Africa, l’Asia e l’America meridionale e centrale. L'infezione avviene principalmente attraverso l'acqua contaminata (anche sotto forma di cubetti di ghiaccio) e il cibo contaminato.

Nei paesi industrializzati dell’Europa e del Nordamerica, tuttavia, negli ultimi decenni si è registrato un netto calo dei casi di epatite A grazie all’elevato standard igienico.

Anche il calore fino a un massimo di 85° Celsius o il freddo fino a meno 15° Celsius non disturbano l'agente patogeno. Inoltre, il virus dell’epatite A è molto variabile. Attraverso piccoli cambiamenti e adattamenti è quindi in grado di eludere abbastanza facilmente i meccanismi protettivi del sistema immunitario umano.

Attenzione: il virus dell'epatite A rimane contagioso anche per diverse ore sulle mani.

Quali sono i sintomi dell'epatite A?

Soprattutto nei bambini, le infezioni da epatite A di solito procedono senza sintomi. La malattia di solito passa inosservata e guarisce da sola. Gli esperti presuppongono che circa il 30% degli adulti nei paesi industrializzati occidentali siano immuni all'epatite A perché hanno contratto un'infezione asintomatica, cioè un'infezione senza sintomi, durante l'infanzia.

Inizialmente, l’epatite A si presenta solitamente con sintomi non specifici, ad esempio:

  • Leggero aumento della temperatura fino a meno di 38° Celsius
  • Perdita di appetito
  • Nausea e vomito
  • Crollo delle prestazioni
  • Dolore da pressione nell'addome superiore destro

I medici chiamano questa fase dei primi sintomi la fase prodromica. Dura circa due settimane.

In circa un terzo dei soggetti colpiti la fase prodromica è seguita dalla cosiddetta fase itterica. Il termine deriva dal termine medico per ittero (ittero). Nelle persone colpite la pelle e la parte bianca degli occhi (sclere) diventano gialle. Ciò è dovuto al fatto che in caso di danno epatico viene rilasciato un prodotto di degradazione del pigmento rosso del sangue (bilirubina) che si deposita nella pelle e nelle sclere.

La fase dell'ittero dura da pochi giorni a diverse settimane. È molto meno comune nei bambini sotto i sei anni che negli adulti.

Come si trasmette l'epatite A?

I virus dell'epatite A si trasmettono principalmente per via fecale e orale attraverso le infezioni da striscio: le persone infette espellono i virus in gran parte nelle feci già una o due settimane prima della comparsa dei primi sintomi. Se le persone non si lavano accuratamente le mani dopo aver defecato, trasferiscono i virus, ad esempio, sulle maniglie delle porte, sulle posate o sugli asciugamani. Da lì entrano nelle mani di persone sane ed entrano nel corpo attraverso la mucosa quando toccano la bocca.

Occasionalmente, la trasmissione dell’epatite A avviene tramite sangue ed emoderivati. In questo modo i tossicodipendenti si contagiano anche a vicenda, ad esempio condividendo i dispositivi per l'iniezione.

Nelle donne incinte che contraggono l'epatite A esiste la possibilità che l'infezione si trasmetta al feto.

Durata dell'infettività

Quelli infetti da epatite A sono contagiosi finché espellono gli agenti patogeni nelle feci. Il rischio più elevato di infezione per le persone sane è una o due settimane prima e nei primi giorni dopo l'ittero o l'aumento dei valori epatici (transaminasi). Presumibilmente, la maggior parte degli individui colpiti non sono più contagiosi circa una settimana dopo la comparsa dei sintomi.

Attenzione: i bambini infetti espellono il virus dell'epatite A nelle feci per un periodo significativamente più lungo rispetto agli adulti, possibilmente per diverse settimane.

Epatite A: periodo di incubazione

Esami e diagnosi

Per una diagnosi di epatite A, oltre all’anamnesi e all’esame obiettivo, è importante un prelievo di sangue. Valori epatici elevati, inclusi GOT, GPT, gamma-GT e AP, indicano un'infiammazione del fegato.

L'organismo produce anche anticorpi specifici contro il virus dell'epatite A (HAV), rilevabili nel sangue. A seconda dello stadio dell’infezione, il sistema immunitario produce diverse classi di anticorpi. Il tipo esatto di anticorpi indica quindi quanto tempo fa si è verificata l’infezione. Ad esempio, gli anticorpi IgM contro l'HAV (IgM anti-HAV) indicano una nuova infezione: sono rilevabili già due settimane dopo l'infezione e per circa tre o quattro mesi.

Obbligo di denuncia

L'epatite A è soggetta a denuncia. Ciò significa che il medico curante deve segnalare nominativamente tutti i casi sospetti e le malattie accertate al dipartimento di sanità pubblica competente. Lo stesso vale per i decessi dovuti a epatite A. L'ufficio sanitario trasmette i dati all'Istituto Robert Koch, dove vengono registrati statisticamente.

Trattamento

Non esistono farmaci specifici contro il virus dell’epatite A. Pertanto nel caso dell'epatite A è possibile solo un trattamento sintomatico. Ad esempio, se necessario, sintomi come nausea o febbre possono essere alleviati con farmaci adeguati. Inoltre, le persone colpite dovrebbero prendersela comoda fisicamente e mangiare solo cibi leggeri. Gli alimenti ricchi di carboidrati e poveri di grassi sono particolarmente adatti per alleviare il carico sul fegato.

La terapia per l’epatite A viene generalmente somministrata a domicilio e non richiede il ricovero ospedaliero. Fino a due settimane dopo la comparsa dei primi sintomi o una settimana dopo la comparsa dell'ittero, le persone affette dovrebbero avere il minor contatto possibile o nessun contatto con persone sane. L’igiene costante delle mani e una toilette separata aiutano a ridurre il rischio di infezione per i membri della famiglia.

Se necessario, è consigliabile vaccinare a titolo precauzionale i parenti contro l'epatite A. In alcuni casi è opportuno somministrare contemporaneamente anticorpi già pronti contro il virus dell'epatite A (immunizzazione passiva). A differenza dell’immunizzazione attiva, in cui l’organismo deve prima produrre autonomamente gli anticorpi, questi hanno effetto immediato. Tuttavia, se c’è stato un precedente contatto con il virus, nessuna delle due vaccinazioni è in grado di prevenire la malattia in tutti i casi.

Decorso della malattia e prognosi

Negli adulti, l’infezione da epatite A è generalmente più grave che nei bambini. Tuttavia, i decorsi molto gravi con insufficienza epatica acuta o funzionalità epatica gravemente compromessa sono rari. Tale epatite fulminante colpisce di solito gli anziani di età superiore ai 50 anni. Un decorso grave è anche favorito da: consumo di alcol, malattie epatiche preesistenti o danni da farmaci.

Una possibile complicazione è il coma da decadimento epatico. Ciò a volte si verifica quando molte cellule del fegato muoiono durante un grave decorso di epatite. In risposta alle tossine rilasciate dalle cellule epatiche in decomposizione, la persona colpita perde conoscenza. In questo caso è importante il trattamento il più rapidamente possibile; potrebbe essere necessario il trapianto di fegato.

La durata del congedo per malattia in caso di epatite A dipende dal decorso individuale e non può essere definita in termini generali.

Frodi

Oltre all'uso consapevole di cibo e acqua (soprattutto durante i viaggi) e all'igiene accurata delle mani quando si ha a che fare con persone infette, la migliore protezione contro l'epatite A è la vaccinazione. La vaccinazione contro l’epatite A è generalmente ben tollerata. I possibili effetti collaterali includono affaticamento, mal di testa, dolore agli arti o arrossamento. Di solito scompaiono di nuovo rapidamente. Esistono anche vaccini che proteggono contemporaneamente dai virus dell’epatite A e dell’epatite B.

Scopri qui per chi è utile la vaccinazione contro l'epatite A, quante vaccinazioni di richiamo sono necessarie e con quali intervalli (programma vaccinale) e chi sostiene i costi delle vaccinazioni.

Potete leggere tutte le informazioni importanti sulla vaccinazione contro l'epatite A nell'articolo Vaccinazione contro l'epatite.