Cancro cervicale: sintomi, progressione, terapia

Breve panoramica

  • Sintomi: di solito solo negli stadi avanzati del cancro, compreso sanguinamento dopo rapporti sessuali o dopo la menopausa, ciclo abbondante, sanguinamento o spotting intermestruale, secrezione (spesso maleodorante o sanguinolenta), dolore al basso addome
  • Progressione e prognosi: Sviluppo nel corso degli anni; Quanto prima viene rilevato e trattato il cancro cervicale, tanto maggiori sono le possibilità di guarigione
  • Cause e fattori di rischio: infezione da virus del papilloma umano a trasmissione sessuale (HPV); altri fattori di rischio includono il fumo, il frequente cambio di partner sessuale, molte nascite, la scarsa igiene genitale, l’uso prolungato della “pillola”
  • Trattamento: chirurgia, radioterapia e/o chemioterapia, terapia mirata (terapia con anticorpi)
  • Prevenzione: vaccinazione HPV, preservativo, igiene genitale, non fumare

Cos'è il cancro cervicale?

Il cancro cervicale, dal punto di vista medico noto come carcinoma cervicale, si riferisce a tumori maligni nella parte inferiore dell’utero – escrescenze cellulari maligne della cervice.

Il cancro cervicale è uno dei tre tumori più comuni nelle donne di età inferiore ai 45 anni ed è particolarmente comune nelle regioni con un reddito o uno status sociale più basso. In Europa, il tasso di nuovi casi è rimasto sostanzialmente stabile dalla fine degli anni ’1990 e in alcuni paesi sta addirittura diminuendo grazie a misure globali di diagnosi precoce.

Secondo le stime della Rete europea dei registri dei tumori (ENCR), nel 30,447 si sono verificati in Europa 2020 nuovi casi.

Anatomia

L'apertura della cervice verso la vagina è chiamata cervice esterna. L'apertura verso il corpo dell'utero è chiamata cervice interna.

L'interno della cervice è rivestito da una membrana mucosa: è costituita da un tessuto di rivestimento (epitelio squamoso) e da ghiandole mucose incastonate in esso. Se la mucosa della cervice subisce alterazioni maligne, i medici lo chiamano cancro cervicale (carcinoma cervicale). Nella maggior parte dei casi origina dall'epitelio squamoso e viene quindi classificato come carcinoma a cellule squamose. Più raramente, il carcinoma cervicale si sviluppa dal tessuto ghiandolare della mucosa. In questo caso si tratta di un adenocarcinoma.

Il cancro della cervice non deve essere confuso con il cancro dell’utero (cancro del corpo uterino). Quest’ultimo è anche chiamato nella terminologia medica “carcinoma uterino”, “carcinoma endometriale” o “carcinoma del corpo”.

Quali sono i sintomi del cancro cervicale?

Il cancro cervicale di solito non provoca sintomi nelle fasi iniziali. Anche gli stadi precancerosi del cancro cervicale passano inosservati per molto tempo.

Nelle donne dopo i 35 anni, anche periodi abbondanti, sanguinamento intermestruale o spotting sono considerati potenzialmente cancerosi. Anche il sanguinamento dopo la menopausa è un sintomo del cancro cervicale.

Questi sintomi non sono chiari segni di cancro cervicale! Potrebbero avere cause completamente diverse. A titolo precauzionale, è quindi necessario consultare un medico per tali sintomi.

Alcuni pazienti riferiscono anche dolore al basso ventre. La perdita di peso inspiegabile è comune anche nelle donne con cancro cervicale.

Ci sono anche segni di altri organi colpiti negli stadi avanzati del cancro. Qualche esempio:

  • Una colorazione rossa delle urine si verifica, ad esempio, se le cellule tumorali hanno colpito le vie urinarie e la vescica, causando sanguinamento nella vescica.
  • Il dolore profondo alla schiena, che spesso si irradia al bacino, è un possibile segno di cancro al bacino e alla colonna vertebrale.
  • Un forte dolore addominale con paralisi della funzione intestinale è possibile se l'intestino addominale è affetto da cancro. Se l'intestino è interessato, i movimenti intestinali sono spesso disturbati.

Nella fase finale, il tumore si diffonde in tutto il corpo. Molti organi vitali poi falliscono, il che alla fine porta alla morte.

Qual è l'aspettativa di vita per il cancro del collo dell'utero?

Negli stadi molto avanzati del cancro della cervice e in caso di recidiva, la cura è molto più difficile, ma comunque possibile. Se il cancro della cervice ha già formato metastasi in altri organi ed è già in fase terminale, il trattamento mira solitamente solo ad alleviare i sintomi della paziente e a prolungarle il più possibile la vita.

I medici definiscono curativo il trattamento che mira a curare la malattia. Se il trattamento serve soltanto a rendere la vita residua del paziente il più possibile priva di sintomi, si parla di trattamento palliativo.

Negli ultimi decenni le possibilità di guarigione dal cancro del collo dell’utero sono migliorate in modo significativo, il che ha portato ad un corrispondente aumento dell’aspettativa di vita: oggi, solo la metà delle donne muore ogni anno di cancro del collo dell’utero rispetto a 30 anni fa.

Come si sviluppa il cancro cervicale?

Sebbene i tipi di HPV “a basso rischio” non siano coinvolti nello sviluppo del cancro cervicale, causano verruche sui genitali di uomini e donne.

L'HPV si trasmette quasi esclusivamente attraverso i rapporti sessuali. Anche i preservativi non sono una protezione sufficiente contro il virus del papilloma umano. Il contatto con la pelle nella zona intima è sufficiente per trasmettere il virus.

Altri fattori di rischio

Un altro importante fattore di rischio per il cancro cervicale è il fumo. Alcune tossine del tabacco si depositano specificamente nel tessuto della cervice. Ciò rende il tessuto più suscettibile ai virus come l’HPV.

Altri fattori di rischio per il cancro cervicale sono:

  • Gran numero di partner sessuali: quanti più partner sessuali ha una donna nella sua vita, tanto maggiore è il rischio di cancro cervicale.
  • Inizio precoce dell'attività sessuale: le ragazze che hanno rapporti sessuali prima dei 14 anni corrono un rischio maggiore di contrarre l'infezione da HPV e quindi anche di sviluppare il cancro del collo dell'utero (o i suoi precursori).
  • Basso status socioeconomico: le persone con un reddito basso hanno maggiori probabilità di contrarre l’HPV rispetto ai membri delle classi sociali più elevate.
  • Molte gravidanze e parti: ogni gravidanza che dura almeno cinque-sei mesi o ogni parto aumenta il rischio di infezione da HPV e quindi di cancro cervicale. Ciò è dovuto o a cambiamenti dei tessuti durante la gravidanza o al fatto che soprattutto le donne con uno status socioeconomico basso rimangono incinte più volte.
  • Altre malattie sessualmente trasmissibili: nelle donne infette da HPV, un'ulteriore malattia sessualmente trasmissibile (come l'herpes genitale o la clamidia) talvolta contribuisce allo sviluppo del cancro cervicale.
  • Sistema immunitario indebolito: un sistema immunitario indebolito è causato, ad esempio, da una malattia (come l’AIDS) o da farmaci che sopprimono il sistema immunitario (somministrati dopo i trapianti, ad esempio). Un sistema immunitario indebolito è quindi meno efficace nella lotta contro l’infezione da HPV.

Secondo le conoscenze attuali, i fattori genetici svolgono solo un ruolo minore nello sviluppo del cancro del collo dell’utero.

Come viene rilevato il cancro cervicale?

L'esame più importante è il controllo regolare dal ginecologo (individuazione precoce del cancro). Ciò vale anche per le donne che sono state vaccinate contro i più importanti virus HP: la vaccinazione non sostituisce lo screening, ma integra solo il programma di screening.

In Germania ogni donna di età superiore ai 20 anni ha diritto a una visita annuale preventiva/di diagnosi precoce da parte di un ginecologo, nota anche come screening primario. Tutte le compagnie di assicurazione sanitaria si fanno carico dei costi. Puoi ottenere maggiori informazioni dal tuo ginecologo.

L'esame di routine per la diagnosi precoce del cancro della cervice viene effettuato esattamente come l'esame effettuato in caso di sospetto concreto di cancro della cervice (a causa di sintomi come sanguinamento irregolare):

Intervista sulla storia medica

Innanzitutto, il medico chiede alla donna la sua storia medica (anamnesi). Ad esempio, chiede quanto sia regolare e abbondante il sanguinamento mestruale e se vi siano occasionali sanguinamenti intermestruali o spotting. Chiederà anche informazioni su eventuali reclami e malattie precedenti, nonché sull'uso di contraccettivi.

Visita ginecologica e PAP test

Inoltre preleva un campione di cellule dalla superficie della mucosa della cervice e nel canale cervicale utilizzando uno spazzolino o un bastoncino di cotone e lo esamina più da vicino al microscopio. Ciò consente al medico di vedere se sono presenti forme cellulari alterate tra le cellule della mucosa. I medici chiamano questo esame striscio cervicale o striscio cervicale (PAP test).

Conizzazione

Se il cambiamento tissutale sospetto è solo piccolo, il ginecologo di solito esegue una cosiddetta conizzazione: si tratta di tagliare un cono dal tessuto, costituito dalle cellule patologicamente alterate e un bordo di cellule sane attorno ad esso. Quest'ultimo ha lo scopo di garantire che non rimangano cellule alterate. In laboratorio, il personale medico esamina il tessuto rimosso per individuare le cellule tumorali.

Test HPV

Un test per il virus del papilloma umano (test HPV) è utile anche quando si indaga sulla possibilità di cancro cervicale. Il ginecologo esamina uno striscio cervicale per la presenza di virus HP (più precisamente: per il loro materiale genetico).

Il test HPV di solito non è utile per le donne più giovani perché spesso in loro si riscontra l’HPV, ma l’infezione di solito si risolve da sola.

Indipendentemente dall’età della donna, il test HPV è indicato se il PAP test dà un risultato poco chiaro. I costi del test sono poi coperti dall’assicurazione sanitaria.

Ulteriori esami

A volte il medico prescriverà una tomografia computerizzata (TC) e/o una risonanza magnetica (MRI). Questo può essere utilizzato per rilevare metastasi nella pelvi, nell'addome o nel torace. Un esame radiografico del torace (radiografia del torace) è adatto per rilevare metastasi nella cavità toracica.

Se si sospetta che il cancro cervicale si sia diffuso alla vescica o al retto, è necessaria una cistoscopia o una rettoscopia. Ciò consente di rilevare qualsiasi cancro.

Talvolta la stadiazione chirurgica è immediatamente seguita dal trattamento. Ciò consente al medico di decidere durante l'esame di rimuovere il tumore canceroso (di solito insieme all'intero utero). Ciò però avviene solo se la paziente ha dato preventivamente il suo consenso.

Staging

A seconda di quanto si è diffuso il cancro cervicale al momento della diagnosi, i medici distinguono tra i diversi stadi del cancro. Questo è importante per la pianificazione del trattamento. Lo stadio rende anche più facile valutare il decorso e la prognosi del cancro.

Qual è il trattamento per il cancro cervicale?

In linea di principio, esistono tre opzioni terapeutiche per il carcinoma cervicale. Sono usati singolarmente o in combinazione:

  • chirurgia
  • Radiazioni (radioterapia)
  • Terapia farmacologica (chemioterapia e terapie mirate)

Alcune donne hanno solo uno stadio preliminare del cancro cervicale (displasia). Se questi cambiamenti cellulari sono solo lievi, i medici di solito aspettano e vedono perché spesso scompaiono da soli. Il medico poi lo controlla durante i controlli regolari.

Intervento chirurgico per il cancro della cervice

Sono disponibili diverse tecniche per la chirurgia del cancro cervicale. Esistono anche diverse vie di accesso per rimuovere il tessuto malato, ad esempio attraverso la vagina, un'incisione addominale o la laparoscopia.

Conizzazione

I medici consigliano quindi di attendere un po' di tempo dopo una conizzazione a titolo precauzionale prima di avere un figlio. Potete ottenere informazioni più dettagliate al riguardo rivolgendovi al vostro medico.

Trachelectomia

A volte non tutto il tessuto canceroso può essere rimosso mediante conizzazione: è quindi necessario un intervento più esteso. Se la paziente desidera ancora avere un figlio, un possibile metodo di trattamento è la cosiddetta trachelectomia: il chirurgo rimuove parte della cervice (fino a due terzi) nonché i legamenti di sostegno interni dell'utero. Tuttavia, la cervice interna e il corpo dell’utero rimangono intatti (il chirurgo collega la cervice interna alla vagina).

Isterectomia

Se una donna con cancro cervicale non desidera più avere figli, il medico spesso rimuove l’intero utero. L'operazione è necessaria anche se il tumore è già cresciuto più in profondità nel tessuto. Dopo questa operazione la donna non è più in grado di rimanere incinta.

Anche la vescica e il retto dovrebbero essere rimossi se il cancro cervicale si è già diffuso a questi organi.

Radioterapia per il cancro della cervice

Se un intervento chirurgico esteso non è possibile (ad esempio se la paziente è in cattive condizioni di salute generale) o la donna lo rifiuta, il cancro cervicale può essere trattato in alternativa con la radioterapia o con una combinazione di radioterapia e chemioterapia (radiochemioterapia). A volte la radioterapia viene utilizzata anche dopo l’intervento chirurgico per uccidere eventuali cellule tumorali rimanenti. I medici la chiamano radioterapia adiuvante.

La radioterapia per il cancro cervicale a volte causa effetti collaterali acuti. Questi includono, ad esempio, dolorose irritazioni delle mucose della vagina, della vescica o dell'intestino, nonché diarrea e infezioni. Tali sintomi di solito scompaiono entro poche settimane dalla radioterapia.

Inoltre, a volte si verificano effetti tardivi mesi o anni dopo il trattamento, alcuni dei quali sono permanenti, come compromissione della funzionalità della vescica, perdita del controllo intestinale, infiammazione delle mucose con sanguinamento o vagina ristretta e secca.

Chemioterapia per il cancro cervicale

Le cellule tumorali che si dividono rapidamente reagiscono in modo particolarmente sensibile a questi farmaci. Tuttavia, i farmaci citostatici compromettono anche la proliferazione di cellule sane in rapida crescita, come le cellule delle radici dei capelli, le cellule delle mucose e le cellule che formano il sangue. Ciò spiega i possibili effetti collaterali della chemioterapia come perdita di capelli, nausea e vomito, nonché alterazioni dell'emocromo con maggiore suscettibilità alle infezioni.

Terapia mirata per il cancro della cervice

A volte i medici trattano il cancro cervicale con un anticorpo prodotto artificialmente (bevacizumab) che prende di mira specificamente il tumore: non appena il tumore canceroso ha raggiunto una certa dimensione, ha bisogno dei propri vasi sanguigni appena formati per garantire l’apporto di ossigeno e sostanze nutritive. L'anticorpo bevacizumab inibisce un determinato fattore di crescita e quindi la formazione di nuovi vasi sanguigni. Ciò impedisce al tumore di crescere ulteriormente.

I medici somministrano bevacizumab come infusione. Tuttavia, la terapia mirata è un’opzione solo in alcuni casi, vale a dire quando il cancro del collo dell’utero:

  • non può essere soppresso con altre terapie o
  • ritorna dopo una terapia inizialmente efficace (recidiva, nota anche come recidiva).

Trattamenti complementari

I tumori maligni come il cancro cervicale a volte causano forti dolori. Le persone colpite ricevono quindi una terapia del dolore personalizzata.

Molti pazienti sviluppano anemia, a causa del cancro stesso o del trattamento (come la chemioterapia). In determinate circostanze, le donne colpite possono ricevere trasfusioni di sangue.

La radioterapia per il cancro della cervice può talvolta portare a una vagina secca e ristretta: i lubrificanti possono aiutare a prevenire una spiacevole secchezza durante i rapporti sessuali. Una costrizione può essere prevenuta allungando regolarmente la vagina con ausili per alcuni minuti.

La diagnosi e il trattamento del cancro cervicale (o di altri tumori) possono essere molto stressanti per alcune donne. I pazienti hanno quindi diritto ad un supporto psico-oncologico. Gli psico-oncologi sono medici, psicologi o pedagoghi sociali appositamente formati che forniscono ai malati di cancro e ai loro parenti supporto emotivo nell'affrontare la malattia.

La riabilitazione dopo il cancro cervicale (o qualsiasi altro cancro) mira a consentire ai pazienti di tornare alla loro vita sociale e professionale. Diversi terapisti e consulenti (medici, psicologi, fisioterapisti, ecc.) aiutano le donne colpite ad affrontare le possibili conseguenze della malattia o del trattamento e a rimettersi in forma fisicamente. I pazienti possono ottenere tutte le informazioni importanti sulla riabilitazione dal loro medico curante e dai servizi sociali della clinica.

  • Nei primi tre anni dopo il trattamento sono indicati esami di follow-up ogni tre mesi.
  • Nel quarto e quinto anno dopo il completamento del trattamento, si consiglia un esame di controllo ogni sei mesi.
  • A partire dal sesto anno l'esame di follow-up si svolge una volta all'anno.

L’esame di follow-up consiste solitamente delle seguenti parti:

  • Discussione e consultazione
  • Esame fisico degli organi riproduttivi con palpazione dei linfonodi
  • Pap test

Inoltre, a determinati intervalli, i medici eseguono un test HPV, un esame ecografico della vagina e dei reni e un esame con la lente d'ingrandimento (colposcopia).

È possibile prevenire il cancro alla cervice?

Gli esperti raccomandano che anche i ragazzi si vaccinino contro l’HPV. Se non sono infette, non c’è rischio di infezione per i loro partner sessuali – questo le protegge dal cancro cervicale. La vaccinazione offre anche ai ragazzi stessi protezione contro le verruche genitali e le alterazioni cellulari che possono portare al cancro (come il cancro del pene).

Vaccinazione

Puoi leggere tutto quello che devi sapere sul processo, sugli effetti e sugli effetti collaterali della vaccinazione nell'articolo Vaccinazione HPV.

Anche un’adeguata igiene genitale e l’astensione dal fumo aiutano a prevenire il cancro del collo dell’utero.