Cervello: funzione, struttura, danni

Cos'è il cervello?

Il cervello o cervello terminale costituisce la parte principale del cervello umano. È costituito da una metà destra e da una sinistra (emisfero), le due collegate dalla barra (corpo calloso). Oltre alla barra, ci sono altre connessioni (più piccole) (commissure) tra le due metà del cervello.

Divisione esterna del cervello

I due emisferi cerebrali possono essere divisi ciascuno in quattro lobi:

  • Lobo frontale o lobo frontale (lobus frontalis)
  • Lobo parietale o lobo parietale (lobus parietalis)
  • lobo temporale o lobo temporale (lobus temporalis)
  • Lobo occipitale o lobo occipitale (lobus occipitalis)

La superficie dei due emisferi cerebrali è solcata come una noce e quindi notevolmente ingrandita. Le numerose circonvoluzioni cerebrali (giri) sono delimitate le une dalle altre da solchi (solchi).

Struttura interna del cervello

La corteccia cerebrale ha uno spessore compreso tra due e cinque millimetri. È costituito dall'isocorteccia (o neocorteccia) e dalla sottostante allocorteccia. L'isocorteccia ha sei strati e costituisce circa il 90% della corteccia cerebrale. L'allocorteccia è più vecchia dal punto di vista dello sviluppo e ha una struttura a tre strati. La parte più antica dell’allocorteccia è chiamata paleocorteccia. Insieme all'archicorteccia un po' più giovane, forma l'allocorteccia.

La corteccia cerebrale è costituita dai corpi cellulari di miliardi di neuroni (comprese le cellule piramidali) e di cellule gliali. I neuroni hanno lunghe proiezioni (assoni) in tutte le direzioni. Il midollo cerebrale è costituito da questi processi di cellule nervose, che consentono la comunicazione anche con cellule distanti.

Qual è la funzione del cervello?

Tuttavia, non tutti gli stimoli raggiungono la corteccia cerebrale. Alcune informazioni vengono elaborate molto rapidamente e senza raggiungere la coscienza nelle regioni “inferiori” del cervello. Ad esempio, la regolazione centrale della respirazione avviene nel midollo allungato (midollo spinale esteso o retrocervello).

Ogni emisfero cerebrale è specializzato per compiti specifici: le aree cerebrali di sinistra ospitano solitamente il linguaggio e la logica, mentre le aree cerebrali di destra ospitano la creatività e il senso dell'orientamento.

Omuncolo (cervello)

La corteccia cerebrale ha varie aree motorie e somatosensibili assegnate a specifiche parti del corpo. In tal modo, le parti del corpo vicine vengono “mappate” sulle aree cerebrali vicine. Ciò si traduce nel modello di un essere umano piccolo e di dimensioni distorte, chiamato omuncolo.

La funzione delle diverse aree cerebrali

La neocorteccia ospita, tra le altre cose, la capacità di apprendere, parlare e pensare, nonché la coscienza e la memoria.

Nel lobo parietale o lobo parietale del cervello si trova la sfera delle sensazioni corporee, rappresentata da percorsi sensoriali che hanno origine nella pelle e nei muscoli e passano attraverso il talamo nei campi corticali sensoriali primari del lobo parietale. I campi corticali sensibili secondari immagazzinano ricordi di sensazioni che hanno avuto origine nei campi corticali primari.

Nel lobo temporale o lobo temporale, il centro uditivo primario, la fine del percorso uditivo, si trova sulla superficie esterna. Collegato posteriormente è il centro uditivo secondario, il centro della memoria uditiva. Alcune sezioni del centro uditivo analizzano il flusso costante di suoni che fluisce nel cervello attraverso l'orecchio alla ricerca di suoni familiari e li classificano di conseguenza.

Nel lobo temporale, e in una certa misura nel lobo parietale, si trova l'area di Wernicke, particolarmente importante per la comprensione del parlato. Le aree Wernicke e Broca costituiscono il centro del linguaggio nel cervello.

Dove si trova il cervello?

Il cervello si trova sotto la calotta cranica. Il lobo frontale si trova nella fossa anteriore e il lobo temporale nella fossa media.

Quali problemi può causare il cervello?

Le malattie e le lesioni cerebrali possono avere conseguenze diverse, a seconda di dove si trova nel cervello e di quanto grave sia il danno.

L'irritazione dei centri motori nella parte frontale del cervello provoca convulsioni (epilessia corticale) e la distruzione di questi centri porta inizialmente alla paralisi dei muscoli dell'altro lato del corpo (emiplegia). Successivamente possono assumere la funzione i campi cerebrali vicini e/o quelli del lato opposto.

Se l’area di Broca è danneggiata, il paziente di solito riesce ancora a comprendere il parlato, ma ha difficoltà a formare parole e frasi da solo. Nei casi più lievi, le persone colpite possono ancora comunicare in stile telegramma staccato.

Se i campi corticali sensibili primari del lobo parietale sono danneggiati, ne risulta anestesia e insensibilità. Le lesioni ai campi corticali sensibili secondari causano l'agnosia, ovvero l'incapacità di rilevare oggetti mediante palpazione. I disturbi del lato sinistro, dove si trova il centro di lettura con memoria del significato dei caratteri, provocano l'incapacità di leggere (alessia).

Un disturbo del centro uditivo secondario nel lobo temporale del cervello porta al fatto che le impressioni precedenti non vengono più ricordate e quindi le parole, i suoni, la musica non vengono più compresi (la cosiddetta sordità dell'anima).

La distruzione di alcune zone della corteccia cerebrale nell'area del centro visivo (cervello) a causa di un tumore o di un ictus porta alla perdita del campo visivo. La completa distruzione della corteccia visiva su entrambi i lati del cervello provoca la cosiddetta cecità corticale: le persone colpite sono cieche anche se la loro retina e le vie visive sono intatte. Nella migliore delle ipotesi, possono ancora distinguere la luce dall'oscurità e riconoscere gli stimoli di movimento.

Se il centro visivo secondario (cervello) nel lobo occipitale del cervello viene distrutto, ne risulta la cecità dell’anima. Le persone colpite non possono più riconoscere gli oggetti perché la memoria è scomparsa e il confronto con le impressioni ottiche precedenti non è più possibile.