AIDS e HIV: sintomi e trattamento

Breve panoramica

  • Sintomi: i primi sintomi ricordano l'influenza, poi una grave perdita di peso, sudorazioni notturne, diarrea, malattie secondarie come infiammazioni polmonari, infezioni fungine, tubercolosi, sarcoma di Kaposi
  • Trattamento: farmaci che impediscono la moltiplicazione del virus, alleviano i sintomi, rafforzano l'immunità
  • Diagnosi: analisi del sangue prima per gli anticorpi dell'HIV, poi per gli antigeni dell'HIV; la diagnosi confermata è possibile solo tre mesi dopo l'infezione
  • Cause e fattori di rischio: rapporti sessuali non protetti, accessori farmaceutici infetti, ferite da puntura con, ad esempio, ago infetto
  • Decorso e prognosi: può essere trattato molto bene se diagnosticato precocemente, ma non può essere curato.
  • Prevenzione: preservativi, accessori farmaceutici puliti, se necessario alcuni farmaci se esiste un ragionevole sospetto di infezione

Cos’è l’HIV e l’AIDS?

L’AIDS è una sindrome da immunodeficienza acquisita. È causata dal virus HI, che attacca alcune cellule del sistema immunitario. La differenza tra HIV e AIDS è che l'HIV si riferisce all'agente patogeno che causa la deficienza immunitaria, mentre l'AIDS si riferisce allo stadio finale dell'infezione da HIV.

Molte persone che hanno contratto l'HIV non mostrano ancora alcun sintomo o possono ancora essere evitate con i farmaci. I pazienti nella fase dell'AIDS, invece, soffrono di varie infezioni secondarie e tumori tipici, spesso mortali, a causa della pronunciata deficienza immunitaria.

Nei paesi con buoni sistemi sanitari, i farmaci moderni spesso prevengono l’insorgenza dell’AIDS. Nella maggior parte dei casi, la carica virale nel sangue può essere ridotta a tal punto che l’agente patogeno non è più rilevabile. Allora è possibile una vita in gran parte normale con un’aspettativa di vita normale. Tuttavia, è importante che il trattamento inizi presto.

Cosa rappresenta l'HIV?

HIV sta per “virus dell’immunodeficienza umana”, che significa virus dell’immunodeficienza umana. Si moltiplica in speciali cellule immunitarie, le cosiddette cellule T-helper. Per fare ciò, introduce i suoi modelli genetici nella cellula, utilizza le sue strutture di replicazione e distrugge così le cellule T. Tuttavia, le cellule T-helper svolgono un ruolo centrale nel sistema di difesa immunitaria: nella difesa contro gli agenti patogeni coordinano altre cellule del sistema immunitario.

Per un po’ il corpo riesce a combattere i virus HIV. Per fare ciò, forma anticorpi speciali che rilevano il virus HI. Questa cosiddetta fase di latenza dura talvolta anni. Il paziente viene quindi infetto e contagioso per gli altri, ma non avverte alcun sintomo della malattia.

Ad un certo punto, però, non ci sono più abbastanza cellule T-helper. Poi altri virus, batteri e funghi hanno vita facile nel corpo della persona infetta.

Cosa rappresenta l'AIDS?

Nella fase finale dell’infezione da HIV, i pazienti sviluppano l’AIDS. L’abbreviazione AIDS sta per “sindrome da immunodeficienza acquisita”. Ciò significa “sindrome da immunodeficienza acquisita”.

In questa fase le difese immunitarie sono gravemente indebolite. Il paziente poi si ammala di infezioni altrimenti rare ma che diventano rapidamente pericolose. Inoltre, i pazienti sviluppano la cosiddetta sindrome da deperimento con febbre, diarrea e grave perdita di peso.

Spesso i virus attaccano anche il cervello, provocando la cosiddetta encefalopatia associata all'HIV. Questa malattia del cervello è accompagnata da disturbi delle prestazioni fisiche ma anche mentali. In alcuni casi, porta alla demenza. Anche specifiche alterazioni maligne, come il sarcoma di Kaposi, sono tipiche dell’AIDS.

Quali sono i sintomi dell’HIV e dell’AIDS?

I sintomi dell'infezione da HIV fino allo stadio dell'AIDS differiscono a seconda della fase della malattia.

Infezione acuta da HIV

In circa il 30% i primi sintomi dell’infezione da HIV compaiono entro sei giorni o sei settimane dall’infezione. In questa fase acuta, i sintomi ricordano un'infezione simil-influenzale o un caso lieve di febbre ghiandolare. Pertanto, l’infezione da HIV spesso non viene rilevata nelle fasi iniziali. I primi segnali sono:

  • Mal di testa e/o mal di gola
  • Febbre e/o sudorazione notturna
  • Diarrea
  • Eruzione cutanea soprattutto sul petto e sulla schiena

Questa prima fase acuta dell’infezione da HIV dura solitamente solo una o due settimane. In molti casi anche questo decorso è lieve, motivo per cui molte persone colpite non si rivolgono a un medico qui. Qui avviene una forte moltiplicazione del virus, motivo per cui il rischio di infezione attraverso i fluidi corporei come sperma, sangue o attraverso le mucose è elevato.

Se temi di aver contratto l'HIV, ad esempio attraverso rapporti sessuali non protetti, è importante consultare un medico. Assicurati di prendere sul serio i sintomi, anche se si attenuano di nuovo. Solo una terapia precoce ti aiuterà. Un test ti dà sicurezza e protegge anche gli altri da un’infezione.

Fase di latenza senza sintomi

Dopo che i primi sintomi dell’HIV si sono attenuati, l’infezione virale talvolta rimane priva di sintomi o con sintomi scarsi per anni. In media, questo periodo è di dieci anni, ma può essere più breve nei neonati o nei bambini piccoli o negli individui immunocompromessi.

Tuttavia, durante questo periodo il virus rimane attivo e provoca danni a lungo termine al sistema immunitario. Questa fase silenziosa dell'infezione (chiamata anche fase di latenza) termina in circa il 40% dei malati di HIV con un rigonfiamento dei linfonodi in tutto il corpo. Questa condizione di solito dura più di tre mesi.

Fase con sintomi di infezione da HIV

  • Diarrea prolungata (oltre quattro settimane)
  • Febbre superiore a 38.5 °C
  • Neuropatia periferica (disturbi nervosi diversi dal cervello e dal midollo spinale, ad esempio nelle braccia o nelle gambe)
  • Malattie fungine nella gola o nell'area genitale
  • Herpes zoster (herpes zoster)
  • Leucoplachia dei peli orali (alterazioni biancastre sul bordo laterale della lingua)

Sintomi nella fase AIDS dell'infezione da HIV

Nella fase avanzata, l’infezione da HIV porta all’AIDS. Soprattutto nei pazienti affetti da HIV non trattati o diagnosticati tardivamente si manifesta l'AIDS. In questa fase il sistema immunitario gravemente indebolito non è più in grado di resistere ai numerosi agenti patogeni. Se non trattata, circa la metà di tutte le persone infette sviluppano l’AIDS dieci anni dopo l’infezione da HIV.

Le malattie che definiscono l’AIDS includono:

  • Sindrome da deperimento
  • Disturbi della funzione cerebrale (encefalopatia associata all'HIV).
  • Infezioni opportunistiche (come alcune infezioni fungine, toxoplasmosi cerebrale o comuni infezioni polmonari batteriche)
  • Alcuni tumori come il sarcoma di Kaposi, il linfoma non Hodgkin, il carcinoma cervicale

Sindrome da deperimento

I sintomi della cosiddetta sindrome del deperimento sono:

  • Perdita di peso involontaria superiore al 10% del peso corporeo
  • Diarrea persistente (per più di 30 giorni)
  • Febbre e stanchezza

Encefalopatia associata all'HIV

  • Concentrazione e disturbi della memoria
  • Disturbi dell'andatura e deficit delle prestazioni motorie fini
  • Depressione

Infezioni opportunistiche

Nelle cosiddette infezioni opportunistiche, gli agenti patogeni approfittano delle deficienze immunitarie per moltiplicarsi. Sebbene tali infezioni siano rare nelle persone con un sistema immunitario sano e possano essere facilmente combattute, possono essere pericolose per la vita nei pazienti affetti da AIDS.

Questi includono le seguenti malattie:

  • Infiammazioni polmonari causate dal patogeno Pneumocystis jirovecii
  • Infezioni da funghi Candida dell'esofago e del tratto respiratorio profondo
  • Infiammazioni cerebrali causate dall'agente patogeno della toxoplasmosi
  • Infezioni da citomegalovirus negli occhi, nei polmoni, nel cervello o nell'intestino
  • Tubercolosi

Alcuni tipi di cancro

Nel 20% dei casi l'AIDS viene diagnosticato solo in concomitanza con queste malattie. Queste malattie tumorali che definiscono l’AIDS includono:

  • Sarcoma di Kaposi: tumore maligno dei vasi sanguigni visibile sulla pelle come macchie bruno-rosse, colloquialmente note come macchie dell'AIDS; ma si verificano in tutto il corpo (stomaco, intestino, linfonodi, polmoni)
  • Linfoma non Hodgkin: soprattutto negli uomini
  • Carcinoma dell'utero (carcinoma cervicale).

Esistono anche altri tumori, come il linfoma di Hodgkin o il carcinoma polmonare, che si verificano anche nelle persone con HIV, ma non sono definitivi dell’AIDS.

Come si cura l’HIV/AIDS?

I farmaci contro l’HIV riescono a ridurre la carica virale nel sangue al di sotto del limite di rilevamento. Ciò consente di ricostruire un sistema immunitario stabile, prevenire il passaggio a uno stadio superiore della malattia ed eliminare il rischio di infettare altri (infettività).

Il sesso e la genitorialità spensierati sono quindi possibili senza problemi. Quanto prima la malattia può essere curata, maggiori sono le possibilità di una vita senza ostacoli. Altre malattie, come l’epatite, rendono invece più difficile il trattamento.

Terapia antiretrovirale altamente attiva (HAART)

I pazienti affetti da HIV ricevono una terapia antiretrovirale altamente attiva, o HAART in breve. Consiste in una combinazione adattata individualmente di diversi farmaci. Una combinazione di diversi farmaci è importante per prevenire lo sviluppo di resistenza al virus HI. Sono disponibili i seguenti farmaci:

  • Inibitori della trascrittasi inversa (RTI): impediscono al virus HI di replicarsi inibendo l'enzima “trascrittasi inversa” necessario a tale scopo. Esempi di principi attivi: Lamivudina, tenofovir, emtricitabina, efavirenz.
  • Inibitori della proteasi (PI): prevengono la replicazione virale inibendo il riassemblaggio delle particelle virali. Uno di questi agenti è atazanavir.
  • Inibitori di fusione (FI): impediscono al virus di entrare in una cellula umana. Includono l'enfuvirtide, per esempio.

Inoltre dal 2020/2021 sono state approvate altre sostanze (anticorpi monoclonali e inibitori dell’attaccamento) che vengono utilizzate per il trattamento farmacologico dell’HIV.

Quando e in che misura i medici avviano la HAART dipende da ogni singolo paziente. Decisivi per la decisione sono, ad esempio, i sintomi attuali e i possibili effetti collaterali del trattamento contro l'HIV. Anche i criteri di laboratorio svolgono un ruolo nella decisione terapeutica, ad esempio il numero di cellule T-helper rimanenti.

Oltre all'assunzione regolare e permanente di farmaci, fanno parte del trattamento anche appuntamenti di controllo regolari. I medici determinano il numero di virus HIV (carica virale) e di cellule T helper nel sangue e controllano così il successo della terapia. Il medico tiene d'occhio anche i possibili effetti collaterali a lungo termine come malattie cardiovascolari, problemi renali o osteoporosi.

HIV e AIDS: cosa possono fare le persone colpite

Il trattamento farmacologico è la base della terapia dell’AIDS. Inoltre, ci sono le seguenti raccomandazioni nell'ambito del trattamento:

  • Cerca un medico che sia uno specialista in AIDS e che trovi comprensivo. Dato che sarai sotto le sue cure mediche per molto tempo, questo è importante.
  • Segui le istruzioni del tuo medico. Prendi i farmaci secondo il programma indicato. Se non riesci a tollerare i farmaci, è importante non semplicemente smettere di prenderli, ma parlarne prima con il medico.
  • Le vaccinazioni (influenza, SARS-CoV-19 e pneumococco) sono particolarmente importanti per coloro che sono immunocompromessi. A causa dell’infezione da HIV, esiste la possibilità che alcune malattie possano essere più gravi per te o indebolirti.

Anche uno stile di vita sano è importante, soprattutto per le persone colpite dall’HIV. Gli aspetti sui quali tu come persona interessata puoi influenzare te stesso sono:

  • Si consiglia di non fumare né assumere droghe, poiché ciò indebolisce ulteriormente il corpo.
  • Rafforza il tuo sistema immunitario mangiando molta frutta, verdura e prodotti integrali. Se hai problemi con il tratto gastrointestinale, i nutrizionisti ti aiuteranno.
  • Muoviti regolarmente. Ciò ti aiuterà a mantenere il tuo corpo e la tua mente in equilibrio. Rilassarsi e dormire a sufficienza rafforzano anche il sistema immunitario.
  • Fai attenzione agli animali domestici. Lavati sempre le mani dopo aver accarezzato gli animali e indossa i guanti quando pulisci la lettiera o il recinto per i roditori per proteggerti dalla toxoplasmosi.

Consulenza e auto-aiuto: se hai l'HIV, spesso è utile rivolgersi a un centro di consulenza sull'AIDS. Qui riceverete informazioni complete sulla convivenza con l'HIV, possibilità di sostegno e aiuto per l'auto-aiuto. Anche lo scambio con altre persone colpite apre spesso nuove prospettive. Alla fine di questo articolo troverai un collegamento a un gruppo di auto-aiuto.

Come vengono diagnosticati l’HIV e l’AIDS?

Se temi di aver contratto l'HIV, il tuo primo punto di riferimento è solitamente il tuo medico di famiglia. Lui o lei ti indirizzerà quindi a uno specialista in AIDS, come un internista con esperienza in malattie infettive. Innanzitutto, il tuo medico ti chiederà in dettaglio la tua storia medica. Tra le altre cose, ti farà le seguenti domande:

  • Hai avuto rapporti sessuali non protetti?
  • Ti inietti droghe?
  • Lavori in una professione medica?
  • Hai avuto sintomi simil-influenzali nelle ultime settimane?

Il passo successivo è il test HIV, ovvero un esame del sangue per rilevare l’HIV, conosciuto anche come test dell’AIDS. Esistono diversi modi per eseguire questo test, come test di laboratorio con sangue prelevato dall'incavo del braccio o come test rapido con sangue prelevato dal polpastrello.

Di norma, il medico preleva il sangue dall'incavo del braccio e invia il test al laboratorio. Lì cercano gli anticorpi. Se questi sono presenti, viene eseguito un ulteriore test per conferma. Talvolta il risultato del test non è conclusivo, nel qual caso i medici predispongono ulteriori esami specifici. Questi includono, ad esempio, il rilevamento di un componente speciale dell'HIV (HIV RNA).

L'infezione può essere esclusa solo con il test HIV in laboratorio sei settimane dopo la sospetta infezione. Tuttavia, il risultato è già disponibile dopo pochi giorni. Con il test rapido il periodo per l'esclusione definitiva di un'infezione è ancora più lungo ed è di dodici settimane, ma il risultato è disponibile solo dopo pochi minuti.

Il corpo ha bisogno di circa due-dieci settimane affinché gli anticorpi siano rilevabili nel sangue. Un test HIV negativo tre mesi dopo una possibile infezione esclude quindi di solito un'infezione con un elevato grado di certezza.

Ulteriori informazioni su questo argomento possono essere trovate nell'articolo Test HIV.

  • Carica virale: quantità di virus nel sangue; lo scopo della terapia è ridurlo il più possibile
  • Linfociti T-helper: forniscono informazioni sullo stadio della malattia e sull’entità dell’immunodeficienza
  • Determinazione della resistenza all'HIV: prima di iniziare la terapia e se i farmaci non funzionano

Quali sono le cause e i fattori di rischio dell’HIV e dell’AIDS?

L'agente eziologico delle infezioni da HIV e dell'AIDS è il virus HI. Il virus HI appartiene alla famiglia dei retrovirus. Il virus HI è costituito essenzialmente da informazioni ereditarie (RNA), racchiuse in una capsula proteica e avvolte da una membrana. Ha una dimensione compresa tra 80 e 100 nanometri. Esistono due tipi di HIV, di cui il tipo 1 è il più comune a livello mondiale.

Come tutti i virus, dipende dalle cellule degli organismi (cellule ospiti) per replicarsi. Le cellule ospiti del virus HI sono cellule T helper di tipo D4. Introduce informazioni genetiche sotto forma di un singolo filamento di RNA. Innanzitutto, questo filamento di RNA viene convertito in DNA dall'enzima trascrittasi inversa, seguito dalla replicazione.

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